31.10.13

Wild Thing



Dogs in Tokyo are lucky animals. Not only they go to their hairdresser more than me, wear the latest fashions and avoid walking because of traveling in baby car look-a-like.

They don't even need to pee in trees, like dogs all over the world. Just like the Japanese have their shower toilets, dogs have the shower tree. Which is actually a metal bar, with a button. So the smell is rinsed off, for the next one to use, without pressure :)

Pipican 2020.

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29.10.13

The Body: Vogue France, November 2013.









Vogue France always inspiring us to exercise and switch to a healthier lifestyle.
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28.10.13

F/W13 Nail Art : Cuadrícula de Chorlito「千鳥格子」

 
Este invierno no veo más que 千鳥格子 「ちどりごし」por todas partes.
Curiosamente, en Japonés literalmente significa "cuadrícula de chorlito" y se lee literalmente como "chidorigōshi". Un idioma que nunca dejará de entusiasmarme XD

千鳥 es chorlito y 格子 cuadrícula, juntos hacen pata de gallo:

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27.10.13

Daikanayma Halloween「代官山のハロウィン」: Bienvenidos al barrio.



Otro año más, llega el Halloween. Que en Tokyo viene siendo tan grande como la Navidad.

Supongo que cuando pensáis en "Halloween" y "Tokyo" os vienen a la mente las pivonas ligeritas de ropa y los extranjeros que, un año más, se visten de policía, a ver si este año tienen la oportunidad de cachear. Si bien los estereotipos abundan, particularmente en Roppongi (que es el distrito nocturno por excelencia, en particular para los extranjeros) también están las excepciones que confirman la regla. Desde gente con disfraces tan originales como instagram o los muñecajos del Line hasta los niños que no salen de noche, sino por la mañana, a recoger caramelos por las tiendas (en lugar de hacerlo por la vecindad).

Al dar mi paseo mañanero hasta el Daikanyama T-site, que es un lounge de Tsutaya, donde comprar todo tipo de libros y revistas, me he dado cuenta de que estaba literalmente plagado de críos y padres disfrazados, que orientados por una patrulla de organización, deambulaban entre tiendas, llenando las calabazas de azúcar y diversión.

Así que os dejo con la gente normal esa que no sale en callejeros ni en los vídeos de Vice, pero que abunda tanto en Tokyo como en cualquier otra ciudad. Porque al final todos somos humanos y alcanzamos en los mismos pequeños detalles la felicidad.

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26.10.13

The Cut


For good or bad, that's how my hair looks like.

Recientemente, decidí dejar de temer a "los cambios" porque la mayor parte de los miedos que asociamos a ellos son infundados y están asociados a circunstancias que suelen existir únicamente en nuestra cabeza. Si algo se abre ante tí y parece tener un lado bueno, inténtalo.

Si no sale bien, siempre estás a tiempo de cambiar de nuevo, to find a way where the grass is greener.

Tras 6 meses sin pisar la pelu por múltiples razones (trabajo, viajes, visitas, entrenamientos) he aprovechado el tifón para un cambio un poco más radical. Algo más corto de lo que lo había llevado en muchos años. Por qué no? El pelo crece, así que si no me termino de ver, el tiempo le pondrá remedio a la situación :)

De momento me siento algo rara, pero a la vez libre. Con ganas de explorar las posibilidades de esta nueva opción.  A ver qué le parece a mi madre, que siempre me dijo "Hija mía, otra cosa no... Pero el pelo, crece. Quieras o no."
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26.10.13

The pink pants

This was more or less, my outfit yesterday. For illustrative purpose.

- I have a question, who could help me?
- With that issue? Check with Aoki-san.


{via chat} Aoki-san, do you have a second? There's something I'd like to ask.
{via chat} Sure! Now I have time.
{via chat} Great! I come upstairs. I am wearing pink pants... So it's hard to miss me.


- Are you Aoki-san? Nice to meet you and thanks for your time.
- EH? A woman? !(◎_◎;) I thought "what a weird guy, wearing pink pants".

 

Real story, from yesterday. My everyday involves a lot of laugh ( ^ω^ ) Another day, we will talk about people with funny names for us Spanish, like "Mamada-san"or "Kubata-san".

Good weekend, everyone.

 

PS: The earthquake was big, but hit during the night. Actually, we were not sure whether it was real or just a dream.

 

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24.10.13

Expat culture shock: The Vacation



Viendo que mi anterior post sobre las familias japonesas y el rol de la mujer en esta sociedad despertó bastante interés, he pensado en continuar mis historias acerca de las diferencias culturales. Hoy hablaremos de ese tema que a todos nos gusta tanto: Las Vacaciones.

Cuando voy de vacaciones, tengo 2 prioridades - que afortunadamente, comparto con Enrique:
- Visitar/experimentar lugares únicos (e.g. tocar lava en Hawaii, bucear en Australia) y tratar de encontrar esos sitios off-the-beaten-track que no están comercializados ni son una trampa de turistas (e.g. Tai Po en Hong Kong)
- Descansar y volver de las vacaciones con energías renovadas.

No importa demasiado pasar el día sin parar a comer (e.g. acarrear manzanas y frutos secos, como hacíamos en Hawaii) siempre y cuando haya una buena razón (e.g. ir a tocar la lava) que lo justifique. Si aparece algún sitio apetecible por el camino (e.g. basik cafe y sus geniales acai bowls) maravilloso. Pero no vamos a cambiar los planes por "ir a comer aquí" o "ir a comer esto".

Cuando el día toca a su fin, nos damos una buena ducha y salimos a cenar. Con más tiempo, solemos deambular un poco y decidir entre distintas opciones sobre la marcha. No tenemos demasiado tiempo para planear "in advance" salvo casos muy puntuales (e.g. *** Michelin restaurant in Tokyo) que suelen ocurrir "once in a lifetime".

Tanta improvisación, contrasta mucho con la cultura Japonesa, como veremos a continuación. Evidentemente, hay honrosas excepciones. Esto son sólo algunos ejemplos basados en mi experiencia personal.

1. La Comida: "Especialidades locales" y "recomendaciones"

En la Televisión Japonesa abundan los programas de cocina de una forma abrumadora. Por ejemplo, las cintas de correr de mi gimnasio vienen equipadas con tele, en la que puedes seleccionar que ver. Es complicado encontrar un canal que no hable de restaurantes, seasonal menus o recetas. Con lo que a veces terminas viendo a gente que corre contemplando unas ricas tempuras :S

Los japoneses, disfrutan mucho de la comida. De hecho, cuando se meten algo en la boca siempre dicen 美味しい (oishii), うまい (umai) o 甘い (amai) que significan delicioso, sabroso o dulce. En un restaurante, se convierte en algo bastante divertido, cuando 5 personas a la vez exclaman oishiiii. Pero bueno. En España nos estaríamos peleando por el último trozo de jamón.

De ahí que, la comida toma un rol central en las vacaciones y no es algo que dejar al azar.

En nuestros 3 días en Yakushima, cenamos dos en sitios recomendados por la señora que nos había alquilado la casa y estuvimos a punto de comprar obentos en otro sitio recomendado por nosequién. Porque evidentemente, si lo recomiendan es porque es lo mejor que hay y no es posible encontrar nada mejor al azar.

El tercer día, se habían terminado las recomendaciones. Así que propusimos probar un sitio nuevo que se llamaba Sao Paolo y habíamos visto desde el coche, al pasar y traspasar por la misma carretera. Hubo quien intentó hacer una reserva en el mismo restaurante del mismo día, porque era donde servían el pescado local pero desgraciadamente, estaba lleno. Así que caminamos en la noche, para llegar al sitio brasileño que estaba cerrado :(

Junto al Sao Paolo, había un sitio de barbacoa. Habiendo cenado pescado 2 días, pensamos que no era una mala idea. Y si servían ciervo de la isla, mejor que mejor, no? Bueno. Pues hubo quien sacó el móvil y empezó a checkear las webs gourmet de Japón [link] para tratar de encontrar un sitio recomendado donde sirvieran el pescado local. El hambre pudo y terminamos todos bien contentos, en un sitio bueno, tradicional y barato.



El día que volvíamos a Tokyo, terminaron comiendo el dichoso tonkotsu (ramen de cerdo, que es típico de esa zona pero también se puede probar aquí) a las 17:00PM (ojo, que nos habíamos levantado a las 5:30) en el aeropuerto. Porque es típico de esa zona y alguien había recomendado el sitio de la planta tercera del aeropuerto. Irónicamente, había otro restaurante de la misma cadena en la planta segunda. Pero había que encontrar el de la tercera. Porque era el recomendado.

A mí la comida me viene dando bastante igual. Con que tengan alguna ensalada, ya voy contenta. Y si no hay más que mierda, me saco mi barrita de proteínas y para adelante. Aún así, me fascina comprobar lo importante que es para otros, el llevarlo todo planeado y controlado al detalle.

2. Los "onsen"



Japón es un país con mucha actividad volcánica, con aguas termales brotando de todas partes. Bañarse en ellas es muy relajante y popular, en particular entre las mujeres, que creen que el agua volcánica tiene propiedades rejuvenecedoras (ya sabéis lo importante que es ser joven y bella) y no tienen demasiadas capacidades físicas. Por ejemplo, nuestra seño de japonés fue a Yakushima, pero no caminó por el monte. Sólo anduvo por ahí en coche, comió, compró souvenirs y se bañó en los múltiples onsen.

Volviendo a la idea de aprovechar las vacaciones al máximo VS volver descansado, vino la decisión acerca del último día. Vamos a ponerlo en perspectiva:
- El Viernes, te levantas a las 5 para coger un tren (1h), un avión(2h), un bus(1h), un barco(2h) hasta la isla.
- El Sábado, te levantas a las 6 para ir a patear 10km
- El Domingo, te levantas a las 5 para ir a patear 20km
- El Lunes, tienes por delante un barco(2h), un bus(1h), un avión(2h) y un tren(1h) hasta casa.

Tu avión sale a las 17:30, qué haces el Lunes? Levantarte a las 5:30 para pasar 1h en un onsen recomendado, para el que tienes que andar (2x15') coger un barco (2x15') coger un bus (2x30')? Dormir y volver tranquilamente?

La opción que parece obvia para el Español medio es precisamente la incorrecta para el Japonés, que tiene pocas vacaciones al año y las tiene que aprovechar al máximo visitando todos los onsen, restaurantes y tiendas recomendadas. Muerto de sueño o no.

También es verdad que gracias al madrugón vimos los delfines y visitamos Sakurajima, así que al menos, nosotros también aprovechamos al máximo, como cualquier Japonés.

3. El Omiyage



El Omiyage 「お土産」 es algo de lo que ya os he hablado, que nunca dejará de fascinarme. Por qué tanta obsesión con comprar las puñeteras galletitas, que tampoco son tan especiales, para tus compañeros de trabajo? Mejor animarles a que ellos también se vayan de vacaciones. Que no hay nada que endulce más, que salir de la rutina.

Pero bueno, ahí queda. Esos DUTY FREE con cosméticos y ropa son algo desconocido en este país, porque los únicos souvenir que merecen la pena de verdad son los omiyages. Una manera de llevar las local especialities a aquellos que no han podido venir.

4. Las chicas: Madrugar, trasnochar, todo por estar guapa.

Como mujer, me fascina especialmente la relación entre las japonesas y su maquillaje. 

Por ejemplo, en la fila del bus para el Jomonsugi, eran las 5:15AM pero todas iban con un maquillaje tan perfecto que parecía de novia, para andar 20km por la montaña. Así que se habían levantado como poco a las 4AM para prepararse e ir bien pintadas. Hay quién lo justificará con que la BB cream tiene factor de protección solar. Pero las pestañas postizas y las sombras, cómo me las explicáis?

De esta guisa iban, con más equipamiento que en Al Filo de lo Imposible.

"Una mujer tiene que dibujar su cara, cada mañana y nunca puede ser vista sin maquillaje" me dijeron una vez. Tras aquella mañana, me lo creo.

Por otro lado, es interesante descubrir cómo se conectan las aguas termales, con los onsen, las bañeras y la costumbre de ducharse por la noche. En España, creo que la mayoría nos duchamos por la mañana. Como me decía mi madre, si no empiezo el día con una ducha, no soy persona.

En Japón, las casas antiguamente no tenían ducha, sólo bañera. Con lo que el proceso de lavarse llevaba tiempo. Esto, puede que sea un factor clave para  la asociación del baño con el relax. Sumergirse en agua caliente durante un buen rato, no es tanto para limpiarte como para relajarte tras un duro día. De ahí, que los japoneses prefieran un baño (ducha) por la noche, a hacerlo por la mañana.

Todavía no he entendido por completo la razón por la cual, ellas "tienen que ducharse tras la cena" porque "es que somos chicas y nos cuesta mucho". Entonces yo que soy? En fin. 

Imagina que vas por el monte (10km), luego a la playa, llegas a casa sobre las 17:30. 
Sois 3 tíos y 3 tías para el baño, pensáis salir a cenar fuera. Qué pasaría?

En España, probablemente las chicas pelearían por ver quién se ducha primero (pues tendrá más tiempo para arreglarse antes salir a cenar). En Japón, nos duchamos todos mientras que las chicas lo dejaron para después de cenar (secador enchuflado hasta pasadas las 12, pese a que 3 personas nos fuéramos a levantar a las 5 para andar 20km a la mañana siguiente).

La tarde siguiente, se presentó una situación similar. El la que las chicas trataron de hacernos cenar a las 18:00, para volver a casa antes y ducharse antes. Porque son chicas y se tienen que duchar después de cenar, porque son chicas y les lleva mucho tiempo. Díselo a un tío que está en casa tranquilamente con unas cervezas, comentando los eventos del día. La llevas clara. A regañadientes, se terminaron duchando antes de cenar (y sobró tiempo).

El último día, nos duchamos los extranjeros antes de emprender el viaje. Ellas se levantaron media hora antes que los demás. Pero no se ducharon. Probablemente, está todo relacionado con el maquillaje. Hay quienes nos pintamos para trabajar o en ocasiones especiales, pero pasamos olímpicamente en la playa, montaña y viajes locos en general. Mi teoría, todavía sin confirmar:
- Si te duchas antes de cenar, tienes que maquillarte y volverte a desmaquillar antes de dormir.
- Si te duchas después de cenar, te desmaquillas una vez al día.
- Si te duchas por la mañana, tienes que sumar el tiempo de la ducha al tiempo de maquillarte.
* Los japoneses casi no sudan, con lo que el problema de "oler a choto" que tenemos los extranjeros, tras una noche de verano, no les suele afectar.

Creo que en el fondo, lo que me cabrea el ver la esclavitud del maquillaje, la forma infantil de expresarse y esos comentarios de "es que somos chicas" o "es que no aguantamos, porque somos chicas" etc. Con esa actitud, NUNCA vais a alcanzar igualdad social ni laboral, ni va a cambiar esta sociedad, por mucha falta que le haga.

Ahora, que me vengan con que soy extranjera y no lo entiendo. Pero no me jodas, que funciona en Suecia, en España y en toda Europa. No se trata de ser un hombre, sino de actuar con normalidad, como una persona más. Por último, mencionar que hay honrosas excepciones, pero no son mayoría, desgraciadamente.
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23.10.13

ZARA F/W '13: The Obsession



Hacía tiempo que una colección no me encantaba tanto como la de ZARA este invierno.
Tan minimal, tan patronajeada, tan negra, tan azul, tan gris, tan blanca, tan profesional.

Desde que ví ese traje azul, estuve pensando en hacerme con él. Cuando me lo probé el Domingo, resulta que las hombreras eran un poco demasiado en mi ya amplia espalda. Así que, encontré la forma de hacerme con otro traje de esta maravillosa colección. Que junto a los dos pares de zapatos y el set de sudadera-falda-lápiz, parece marcar el fin de mis adquisiciones de Otoño.

Al menos, por el momento.




Estos botines son super cómodos, tanto para el día a día como para los momentos de ocio.

Una falda algo más larga tampoco me viene mal, con eso de que voy teniendo una edad.

Zapatos que tengo por estrenar


La misteriosa sudadera que en el ZARA de Shibuya estaba en el maniquí como top oversized mientras que en la web, aparece como vestido. Aunque no tengo claro, para quién.

Y vosotras? Por qué os decantáis este otoño?
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22.10.13

Kagoshima 「鹿児島」: Dolphins & Tonkotsu


Amazing things are often unexpected.


The last early morning call (5:30AM, once again) marked the end of our days in the forest island of Yakushima. Bye Japanese cedar, green forests and never ending walks in dreamland. Hello ferry, bus, plane, train rides. With the scary thought of going back to work, after almost a week of sleeping a lot less than enough, on the background.

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21.10.13

Geografía de Japón


Antes de hablar de Kagoshima, me he dado cuenta de que nunca hemos hablado de geografía.

Entre los raros que resultan los nombres de los sitios y lo cambiantes que son los paisajes, me gustaría hacer un alto y tratar de poner las cosas en perspectiva. Porque desde un mapa mundi centrado en Europa, Japón parece una isla, cuando en realidad consta de casi 7000, que se extienden desde Rusia hasta Taiwan.

Por qué hay tanta isla, tanto volcán, terremotos y tsunamis? Todo se debe a que Japón está situado justo en el Pacific Ring of Fire del que ya hablamos una vez

Japón consta de 6852 islas, pero las 4 más grandes son:
- Hokkaidō「北海道」 , que es la isla más al Norte (verde en el mapa), donde está Sapporo y las mejores pistas de esquí.
- Honshū「本州」, que es la isla más grande, donde están Tokyo, Nagoya, Osaka, Kobe etc.
- Shikoku「四国」, que es una isla frente a Osaka (lila en el mapa), donde sólo hay 4 prefecturas (de ahí el nombre shi que significa 4)
- Kyūshū「九州」, que es la isla más al sur (gris en el mapa) e incluye algunas islitas más pequeñas-

Más al sur de Kyushu,  hay un archipiélago que recibe el nombre de Ryūkyū que tiene forma un arco y se extiende hasta Taiwan.

Yakushima es la isla redonda que se ve justo debajo de Kagoshima, que está en el cabo sur de Japón. Así que ahora, con las islas en perspectiva, podemos seguir con nuestro viaje por los mares del sur :)


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Mucho más al Sur, se encuentra el archipiélago Yaeyama 「八重山」que consta de está más cerca de Taiwan que de Japón. Estas islas se caracterizan por conservar el carácter más tradicional de la vida en el Pacífico y ofrecer una experiencia muy diferente de lo que se ve en Honshu o en las islas más al Norte. Realmente, parece que estés en otro país.

En Yaeyama, la isla más popular es Ishigakijima「石垣島」que tiene aeropuerto, al que se puede volar desde Naha, Osaka o Tokyo. Está rodeada de perlas como Iriomoteshima「西表島」(a 31.4km), Taketomishima「竹富島」(a 6.5km), Kuroshima「黒島」(a 18.5km), Kohamajima「小浜島」(a 17.7km), Arasugujima「新城島」(a 24km) y Hatomajima「鳩間島」(a 127.4km).


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20.10.13

The dark side of love, in Japan.




Today, I received interesting information on love and life in Japan:
- One is the article I pasted below, from the Guardian.
- The other, a video on the darkest side of Tokyo, from VICE.


As for me. All I can say is that it is true. I used a picture of our wedding, but in reality we got married much earlier. Like around 2009, when we bought a house and got huge loan, along with it.

Equal relationships, where both work and have comparable careers, are complicated anywhere. It is particularly cumbersome to take big decisions, when the parties cannot agree. There may be cases where there are equally good reasons on either direction. We both are adults and understand our counterpart's position. So it is difficult to understand what is best, as a whole picture. It hurts, on both sides, because of your own pain and the suffering you're causing. It hurts, because you'll never know what was could have happened, if a different path had been chosen. One should not cry over spilled milk but assume responsibility of your own life, if something's wrong change it. One thing is clear though. If you didn't have each other, you would have never come this far and it would have never been so much fun. So that makes the whole thing, worth it, along with the good and the bad.


"Ai Aoyama is a sex and relationship counsellor who works out of her narrow three-storey home on a Tokyo back street. Her first name means "love" in Japanese, and is a keepsake from her earlier days as a professional dominatrix. Back then, about 15 years ago, she was Queen Ai, or Queen Love, and she did "all the usual things" like tying people up and dripping hot wax on their nipples. Her work today, she says, is far more challenging. Aoyama, 52, is trying to cure what Japan's media calls sekkusu shinai shokogun, or "celibacy syndrome".

Japan's under-40s appear to be losing interest in conventional relationships. Millions aren't even dating, and increasing numbers can't be bothered with sex. For their government, "celibacy syndrome" is part of a looming national catastrophe. Japan already has one of the world's lowest birth rates. Its population of 126 million, which has been shrinking for the past decade, is projected to plunge a further one-third by 2060. Aoyama believes the country is experiencing "a flight from human intimacy" – and it's partly the government's fault.

The sign outside her building says "Clinic". She greets me in yoga pants and fluffy animal slippers, cradling a Pekingese dog whom she introduces as Marilyn Monroe. In her business pamphlet, she offers up the gloriously random confidence that she visited North Korea in the 1990s and squeezed the testicles of a top army general. It doesn't say whether she was invited there specifically for that purpose, but the message to her clients is clear: she doesn't judge.

Inside, she takes me upstairs to her "relaxation room" – a bedroom with no furniture except a double futon. "It will be quiet in here," she says. Aoyama's first task with most of her clients is encouraging them "to stop apologising for their own physical existence".

The number of single people has reached a record high. A survey in 2011 found that 61% of unmarried men and 49% of women aged 18-34 were not in any kind of romantic relationship, a rise of almost 10% from five years earlier. Another study found that a third of people under 30 had never dated at all. (There are no figures for same-sex relationships.) Although there has long been a pragmatic separation of love and sex in Japan – a country mostly free of religious morals – sex fares no better. A survey earlier this year by the Japan Family Planning Association (JFPA) found that 45% of women aged 16-24 "were not interested in or despised sexual contact". More than a quarter of men felt the same way.

Many people who seek her out, says Aoyama, are deeply confused. "Some want a partner, some prefer being single, but few relate to normal love and marriage." However, the pressure to conform to Japan's anachronistic family model of salaryman husband and stay-at-home wife remains. "People don't know where to turn. They're coming to me because they think that, by wanting something different, there's something wrong with them."

Official alarmism doesn't help. Fewer babies were born here in 2012 than any year on record. (This was also the year, as the number of elderly people shoots up, that adult incontinence pants outsold baby nappies in Japan for the first time.) Kunio Kitamura, head of the JFPA, claims the demographic crisis is so serious that Japan "might eventually perish into extinction".

Japan's under-40s won't go forth and multiply out of duty, as postwar generations did. The country is undergoing major social transition after 20 years of economic stagnation. It is also battling against the effects on its already nuclear-destruction-scarred psyche of 2011's earthquake, tsunami and radioactive meltdown. There is no going back. "Both men and women say to me they don't see the point of love. They don't believe it can lead anywhere, relationships have become too hard."

Marriage has become a minefield of unattractive choices. Japanese men have become less career-driven, and less solvent, as lifetime job security has waned. Japanese women have become more independent and ambitious. Yet conservative attitudes in the home and workplace persist. Japan's punishing corporate world makes it almost impossible for women to combine a career and family, while children are unaffordable unless both parents work. Cohabiting or unmarried parenthood is still unusual, dogged by bureaucratic disapproval.

Aoyama says the sexes, especially in Japan's giant cities, are "spiralling away from each other". Lacking long-term shared goals, many are turning to what she terms "Pot Noodle love" – easy or instant gratification, in the form of casual sex, short-term trysts and the usual technological suspects: online porn, virtual-reality "girlfriends", anime cartoons. Or else they're opting out altogether and replacing love and sex with other urban pastimes.

Some of Aoyama's clients are among the small minority who have taken social withdrawal to a pathological extreme. They are recovering hikikomori ("shut-ins" or recluses) taking the first steps to rejoining the outside world, otaku (geeks), and long-term parasaito shingurus (parasite singles) who have reached their mid-30s without managing to move out of home. (Of the estimated 13 million unmarried people in Japan who currently live with their parents, around three million are over the age of 35.) "A few people can't relate to the opposite sex physically or in any other way. They flinch if I touch them," she says. "Most are men, but I'm starting to see more women."

Aoyama cites one man in his early 30s, a virgin, who can't get sexually aroused unless he watches female robots on a game similar to Power Rangers. "I use therapies, such as yoga and hypnosis, to relax him and help him to understand the way that real human bodies work." Sometimes, for an extra fee, she gets naked with her male clients – "strictly no intercourse" – to physically guide them around the female form. Keen to see her nation thrive, she likens her role in these cases to that of the Edo period courtesans, or oiran, who used to initiate samurai sons into the art of erotic pleasure.

Aversion to marriage and intimacy in modern life is not unique to Japan. Nor is growing preoccupation with digital technology. But what endless Japanese committees have failed to grasp when they stew over the country's procreation-shy youth is that, thanks to official shortsightedness, the decision to stay single often makes perfect sense. This is true for both sexes, but it's especially true for women. "Marriage is a woman's grave," goes an old Japanese saying that refers to wives being ignored in favour of mistresses. For Japanese women today, marriage is the grave of their hard-won careers.

I meet Eri Tomita, 32, over Saturday morning coffee in the smart Tokyo district of Ebisu. Tomita has a job she loves in the human resources department of a French-owned bank. A fluent French speaker with two university degrees, she avoids romantic attachments so she can focus on work. "A boyfriend proposed to me three years ago. I turned him down when I realised I cared more about my job. After that, I lost interest in dating. It became awkward when the question of the future came up."

Tomita says a woman's chances of promotion in Japan stop dead as soon as she marries. "The bosses assume you will get pregnant." Once a woman does have a child, she adds, the long, inflexible hours become unmanageable. "You have to resign. You end up being a housewife with no independent income. It's not an option for women like me."

Around 70% of Japanese women leave their jobs after their first child.

The World Economic Forum consistently ranks Japan as one of the world's worst nations for gender equality at work. Married working women are sometimes demonised as oniyome, or "devil wives".

In a telling Japanese ballet production of Bizet's Carmen a few years ago, Carmen was portrayed as a career woman who stole company secrets to get ahead and then framed her lowly security-guard lover José. Her end was not pretty.

Prime minister Shinzo Abe recently trumpeted long-overdue plans to increase female economic participation by improving conditions and daycare, but Tomita says things would have to improve "dramatically" to compel her to become a working wife and mother. "I have a great life. I go out with my girl friends – career women like me – to French and Italian restaurants. I buy stylish clothes and go on nice holidays. I love my independence."

Tomita sometimes has one-night stands with men she meets in bars, but she says sex is not a priority, either. "I often get asked out by married men in the office who want an affair. They assume I'm desperate because I'm single." She grimaces, then shrugs. "Mendokusai."

Mendokusai translates loosely as "Too troublesome" or "I can't be bothered". It's the word I hear both sexes use most often when they talk about their relationship phobia. Romantic commitment seems to represent burden and drudgery, from the exorbitant costs of buying property in Japan to the uncertain expectations of a spouse and in-laws. And the centuries-old belief that the purpose of marriage is to produce children endures. Japan's Institute of Population and Social Security reports an astonishing 90% of young women believe that staying single is "preferable to what they imagine marriage to be like".

The sense of crushing obligation affects men just as much. Satoru Kishino, 31, belongs to a large tribe of men under 40 who are engaging in a kind of passive rebellion against traditional Japanese masculinity. Amid the recession and unsteady wages, men like Kishino feel that the pressure on them to be breadwinning economic warriors for a wife and family is unrealistic. They are rejecting the pursuit of both career and romantic success.

"It's too troublesome," says Kishino, when I ask why he's not interested in having a girlfriend. "I don't earn a huge salary to go on dates and I don't want the responsibility of a woman hoping it might lead to marriage." Japan's media, which has a name for every social kink, refers to men like Kishino as "herbivores" or soshoku danshi (literally, "grass-eating men"). Kishino says he doesn't mind the label because it's become so commonplace. He defines it as "a heterosexual man for whom relationships and sex are unimportant".

The phenomenon emerged a few years ago with the airing of a Japanese manga-turned-TV show. The lead character in Otomen ("Girly Men") was a tall martial arts champion, the king of tough-guy cool. Secretly, he loved baking cakes, collecting "pink sparkly things" and knitting clothes for his stuffed animals. To the tooth-sucking horror of Japan's corporate elders, the show struck a powerful chord with the generation they spawned.

Kishino, who works at a fashion accessories company as a designer and manager, doesn't knit. But he does like cooking and cycling, and platonic friendships. "I find some of my female friends attractive but I've learned to live without sex. Emotional entanglements are too complicated," he says. "I can't be bothered."

Romantic apathy aside, Kishino, like Tomita, says he enjoys his active single life. Ironically, the salaryman system that produced such segregated marital roles – wives inside the home, husbands at work for 20 hours a day – also created an ideal environment for solo living. Japan's cities are full of conveniences made for one, from stand-up noodle bars to capsule hotels to the ubiquitous konbini (convenience stores), with their shelves of individually wrapped rice balls and disposable underwear. These things originally evolved for salarymen on the go, but there are now female-only cafés, hotel floors and even the odd apartment block. And Japan's cities are extraordinarily crime-free.

Some experts believe the flight from marriage is not merely a rejection of outdated norms and gender roles. It could be a long-term state of affairs. "Remaining single was once the ultimate personal failure," says Tomomi Yamaguchi, a Japanese-born assistant professor of anthropology at Montana State University in America. "But more people are finding they prefer it." Being single by choice is becoming, she believes, "a new reality".

Is Japan providing a glimpse of all our futures? Many of the shifts there are occurring in other advanced nations, too. Across urban Asia, Europe and America, people are marrying later or not at all, birth rates are falling, single-occupant households are on the rise and, in countries where economic recession is worst, young people are living at home. But demographer Nicholas Eberstadt argues that a distinctive set of factors is accelerating these trends in Japan. These factors include the lack of a religious authority that ordains marriage and family, the country's precarious earthquake-prone ecology that engenders feelings of futility, and the high cost of living and raising children.

"Gradually but relentlessly, Japan is evolving into a type of society whose contours and workings have only been contemplated in science fiction," Eberstadt wrote last year. With a vast army of older people and an ever-dwindling younger generation, Japan may become a "pioneer people" where individuals who never marry exist in significant numbers, he said.

Japan's 20-somethings are the age group to watch. Most are still too young to have concrete future plans, but projections for them are already laid out. According to the government's population institute, women in their early 20s today have a one-in-four chance of never marrying. Their chances of remaining childless are even higher: almost 40%.

They don't seem concerned. Emi Kuwahata, 23, and her friend, Eri Asada, 22, meet me in the shopping district of Shibuya. The café they choose is beneath an art gallery near the train station, wedged in an alley between pachinko pinball parlours and adult video shops. Kuwahata, a fashion graduate, is in a casual relationship with a man 13 years her senior. "We meet once a week to go clubbing," she says. "I don't have time for a regular boyfriend. I'm trying to become a fashion designer." Asada, who studied economics, has no interest in love. "I gave up dating three years ago. I don't miss boyfriends or sex. I don't even like holding hands."

Asada insists nothing happened to put her off physical contact. She just doesn't want a relationship and casual sex is not a good option, she says, because "girls can't have flings without being judged". Although Japan is sexually permissive, the current fantasy ideal for women under 25 is impossibly cute and virginal. Double standards abound.

In the Japan Family Planning Association's 2013 study on sex among young people, there was far more data on men than women. I asked the association's head, Kunio Kitamura, why. "Sexual drive comes from males," said the man who advises the government. "Females do not experience the same levels of desire."

Over iced tea served by skinny-jeaned boys with meticulously tousled hair, Asada and Kuwahata say they share the usual singleton passions of clothes, music and shopping, and have hectic social lives. But, smart phones in hand, they also admit they spend far more time communicating with their friends via online social networks than seeing them in the flesh. Asada adds she's spent "the past two years" obsessed with a virtual game that lets her act as a manager of a sweet shop.

Japanese-American author Roland Kelts, who writes about Japan's youth, says it's inevitable that the future of Japanese relationships will be largely technology driven. "Japan has developed incredibly sophisticated virtual worlds and online communication systems. Its smart phone apps are the world's most imaginative." Kelts says the need to escape into private, virtual worlds in Japan stems from the fact that it's an overcrowded nation with limited physical space. But he also believes the rest of the world is not far behind.

Getting back to basics, former dominatrix Ai Aoyama – Queen Love – is determined to educate her clients on the value of "skin-to-skin, heart-to-heart" intimacy. She accepts that technology will shape the future, but says society must ensure it doesn't take over. "It's not healthy that people are becoming so physically disconnected from each other," she says. "Sex with another person is a human need that produces feel-good hormones and helps people to function better in their daily lives."

Aoyama says she sees daily that people crave human warmth, even if they don't want the hassle of marriage or a long-term relationship. She berates the government for "making it hard for single people to live however they want" and for "whipping up fear about the falling birth rate". Whipping up fear in people, she says, doesn't help anyone. And that's from a woman who knows a bit about whipping.

[Source: The Guardian]


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20.10.13

Sunday Shopping Spree



Today was a rainy Sunday, that ended up as the shopping spree of the year.
Ironically, everything purchased was really needed. Just by looking at the pictures, can you guess what is inside of each bag?



- Nike 5+ID with cheetah reflectors: The Flash pack
- Black pants for work
- Mysterious present for some newlyweds.
- Mascara and eyebrow pencil. Still frustrated because they discontinued the Blackout Mascara :(
- Rose and Verbena soap, for body and hands respectively, plus some feet lavender cream.

It's been a long time after the perfect Nike ID. They are neon and discrete at the same time. I just love it. I had been trying to come up with different designs, using the tool on the site, without really getting them right. Came to the store and there they were! Just how I dreamed them, but a bit cheaper :)

Actually, these are way cheaper in Japan (90€) than in Spain (150€). Partly because of the weak yen and partly because of the higher salaries in here :) lucky girl today.

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18.10.13

Yakushima「屋久島」: The October dip.



Tras 5 años en el arduo clima sueco, un baño en la playa en pleno Octubre es un deleite sin par. 

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17.10.13

Yakushima 「屋久島」: Jōmon Sugi Trail「縄文杉」


El Jōmon Sugi 「縄文杉」es un cedro de 7000 años que vigila la pequeña isla de Yakushima desde lo alto de un monte. Dicen que en recorrer los 20km (return) que conducen a él sueles emplear 10h.

Para visitarlo, tienes que:
- Pasar por el information center el día anterior
- Registrarte en la lista de visitantes
- Pagar el billete de autobús (1700YEN)
- Levantarte a las 5AM y estar en la parada antes de las 5:30, que es la hora a la que sale el primer bus.

Normalmente está tan lleno que a pesar de estar allí a las 5:15, montas en el bus de las 6:00. Vamos, que no es un buen día para que se te peguen las sábanas.

Junto Enrique y Horiguchi, conseguimos subir en 3h y bajar en 4.
Un nuevo récord en el que sólo sufrieron mis articulaciones, especialmente al bajar, porque de pecho y de piernas iba más que sobrada - parece que tanto entrenar da sus frutos :)

Los primeros 5.5km son un dolor. Se trata de caminar por una antigua vía de tren. Así que, durante 2.5km, vas saltando de madero en madero. Un aburrimiento que además, te machaca los tobillos. Estábamos bastante somnolientos, pero con ganas de empezar el día.

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16.10.13

Yakushima 「屋久島」: Princess Mononoke Trail


Yakushima 「屋久島」es una pequeña isla que pertenece a la prefectura de Kagoshima, al sur de Japón.

Si tienes tiempo tras la ruta Tokyo-Kyoto-Hiroshima, es más que recomendable siempre y cuando te interese pasar un tiempo en la naturaleza más virgen de la tierra. Para llegar:
- Volar desde Tokyo (tb Osaka) a Kagoshima (unas 2h, sale barato con Skymark).
- Ir en bus del aeropuerto al puerto de Kagoshima.
- Coger un ferry desde Kagoshima a Yakushima.
- Una vez en la isla, mejor que tengas preparado el carnet de conducir internacional y alquiles coche.


Bienvenidos!

Se trata de uno de los lugares más húmedos de la tierra, en cuyos bosques abunda el cedro Japonés 「杉」. Esta naturaleza tan exuberante sirvió de inspiración para la historia de la Princesa Mononoke. Aunque suele llover casi todos los días del año, nosotros tuvimos la suerte de esquivar a los tifones y disfrutar de un tiempo maravilloso, en el que pateamos entre ríos, montes, ciervos, monos, serpientes y árboles milenarios.

Patrimonio de la Humanidad desde 1993, la isla alberga cantidad de cedros que tienen de 3000 a 7000 años de edad. Del Jyoumon Sugi hablaremos otro día, porque esa ruta de 20 horas se merece un post aparte. Hoy os dejamos con el paseo por la ruta de la Princesa Mononoke. Los que habéis visto la película, ya nos diréis si se parece en algo :)

Levantarte cada día a las 5AM no es exactamente lo que se definiría como unas vacaciones de relax, pero aún así, gracias al genial plan de nuestra amiga (y novia de Andreas) Kayo-san, mereció mucho la pena. Últimamente estoy bastante ocupada (entre el gym y el trabajo, voy corriendo de un lado a otro) así que contar con la ayuda de alguien que habla Japonés realmente, marcó la diferencia.


Serían las 7AM, pero ya estábamos listos para patear (Horiguchi-kun, Yoshiko-chan, Kayo-chan, yo & Andreas)


Ríos y bosques, durante 10km. Sin parar.


Pasando un mal trago, en el río donde la mano amable de Horiguchi me salvó la vida :D

Puedes ver la cinta roja? Resulta que Hiro-kun es medio daltónico, incapaz de ver el rosa. Creo que nos pasamos como dos horas riéndonos de que hubiera ido guiándonos durante todo el día, a pesar de ser incapaz de ver los cintajos que marcan la ruta.


Cedros, vivos o muertos, son la mayor atracción de la isla.

Las raíces se mezclan con las rocas y el musgo. Gracias a dios, no llovió.




Hormiguitas.




Arbolitos.

Los ciervos se llaman Yakushika, son autóctonos. Vimos unos cuantos bebés que eran <3 p="">
Feeling small in such amazing nature.

Finalmente, llegamos al final de la ruta! La gran piedra desde la que se divisa el valle.

Por fin, el fotógrafo.

Horiguchi & la guarida de los lobos.

Letting the sunshine in.

Escondida en el hueco de un cedro.



Más árboles locos.





Poco a poco, emprendimos el camino de vuelta.


Y justo en el momento de montar en el coche... Apareció la otra especie autóctona!!! :)

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