28.9.17

Seoul - Deoksugung 덕수궁

Deoksukung palace, Seoul
English
Deoksugung is the only palace in Seoul that can be visited at night and also the only one where Korean style buildings sit alongside a series of western style buildings. While it started in 1400s, the western style buildings were adding around 1900s. Very cool sight with long opening hours which is also included in the combination ticket.

Spanish
Deoksugung es el único palacio donde los edificios Koreanos se alternan con edificios de estilo occidental. Aunque el palacio comenzara en 1400, los edificios occidentales fueron añadidos 500 años después. Además, se puede visitar de noche y está situado junto al Ayuntamiento, lo que hace muy fácil encajarlo con cualquier plan que cruce por el centro neurálgico de la ciudad. No es demasiado grande, pero está lleno de encanto al tratarse de un camino empedrado que serpentea entre vegetación y edificios de diferentes épocas.
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25.9.17

Seoul - Namdaemun Market

Namdaemun
English
Namdaemun is the largest and oldest market in Korea. It started in 1414 as a marketplace managed by the government. The name comes from the south city gate, now located at an intersection metres away from the market entrance. If Dongdaemun offers the ultimate fashion shopping, Namdaemun does the work with food and supplements like ginseng. Specially street food, like pork knuckles, dim sum and hotteok (호떡), a filled-then-fried pancake for which people queue like crazy.

Spanish
Namdaemun es el mercado más grande y más antiguo de Korea, que comenzó en 1414 como un mercado controlado por la dinastía Joseon. El nombre viene de la puerta sur de la ciudad - nam es sur, daemun es puerta - que hoy en día ocupa una intersección rodeada de carreteras y algo alejada de la entrada del mercado. Si Dongdaemun es el sitio perfecto para comprar ropa, Namdaemun es el sitio perfecto donde familiarizarte con el street food Koreano, especialmente el hotteok (호떡). Una especie de tortitas rellenas y fritas por las que la gente está dispuesta a esperar un buen rato!
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22.9.17

Seoul - N Seoul Tower

N Seoul Tower, Seoul

English
If you got kids or a taste for views, N Seoul Tower is the place for you. Bit of Asian Tourist Trap - reminds of the cable car to Maokong in Taipei or Ocean Park in Hong Kong - it offers a nice walk provided the weather is suited for it - we both walked when coming to Seoul in winter but opted for the cable car given the high temperature and humidity.

Once you exit the cable car, love locks alternate with breathtaking views of Seoul. As you approach the tower entrance, a show of acrobats and martial arts entertains the tourists. On the way down, a lush vegetation surrounds the road which winds back to the mountain base. While the tower rises 497m above sea level, thanks to its privileged location at the top of mount Namsan, it's only 236m high.

Apparently some 2012 surveys ranked the N Seoul Tower as the number one tourist attraction, but I am really surprised by that. Given the huge amount of history and coolness in other places, do you really vote for this?

Spanish
Si vas con niños o te encantan las vistas, no puedes perderte una visita a N Seoul Tower. Es un poco trampa turística pero a la vez ofrece un paseo agradable al subir y bajar de la montaña, especialmente cuando el clima es algo más fresco. En verano, os recomendamos subir en el cable car y bajar andando, como hicimos nosotros.

Al llegar, encuentras millones de candados de enamorados que se alternan con vistas de la ciudad. Según Enrique - yo no había pisado esto desde 2010, cuando compré un llavero que todavía sigo usando, los shows de artes marciales y acrobacias son parte del entorno, entreteniendo a los turistas que pueden quedar algo decepcionados pues la torre sólo levanta 236m del suelo - pero 497m sobre el mar, al estar construida sobre un monte.

Un poco como la Tokyo Tower, es un símbolo de la ciudad que se ilumina de noche, dándole color la orilla del río Han. Aún así, me sorprende que en 2012 saliera elegida como atracción turística número 1 en Seúl. En mi humilde opinión hay muchos otros barrios, templos, palacios y museos, que merece mucho más la pena visitar.

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20.9.17

Seoul - Namsangol Hanok Village

Namsangol Hanok village, N Seoul Tower, Seoul
English
The third and last hanok village to visit in Seoul is Namsangol Village, located right at the base of Namsan mountain, North of river Han. Here, the recreations are superb and make it possible to catch a feeling of how it was life more than 500 years ago.

During Saturday night, there is a night market where people dress like in the 1890s which is well worth a visit -  we missed it as it did not fit with our agenda at all - but anyway... What strikes me the most about hanok is the extent to which this architecture is smart, specially when it comes to heating, called ondol「온돌」and consisting of underground pipes which would channel the heat out of the kitchen - as you can see in below pictures was located out of the home, to prevent undesired fumes from entering the rooms - and ensure warm floors during the entire winter.

Spanish
El tercer y último barrio Hanok que visitamos se llama Namsangol y está situado en la base de la montaña Namsan, que corona la N Seoul Tower. Ofrece una oportunidad excelente de entender cómo se vivía en aquella época, pues las recreaciones son muy realistas.

Los sábados por la tarde-noche hay un mercado tradicional ambientado en 1890, donde puedes experimentar la música, comida y cultura de aquel entonces mientras paseas por las casas. Muy recomendable si os encaja con el plan del día. En la época Joseon, se conocía como el país de las hadas y estaba considerado una de las áreas más bonitas de Seúl.

Nuestra recomendación, salvo que seas un auténtico freak de los templos y palacios, es elegir uno de los tres barrios hanok que os hemos presentado (Bukchon, Ikseong-dong o Namsangol) y visitarlo. Cada uno tiene sus ventajas (Bukchon es más grande y encaja bien con la visita a los palacios, Ikseong-dong es perfecto para ir de compras y a tomar algo, Namsangol ofrece un viaje en el tiempo) simplemente optad por el que más os llame o mejor encaje con el plan de viaje.
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18.9.17

Seoul - Hipster Hongdae

Hipster Hongdae pedestrian street, Seoul

English
Located between universities, Hongdae is a young neighbourhood where you can shop, dance and watch K-pop beating around every corner.

The perfect Saturday afternoon plan starts with a walk along the calm Gyeongui park and ends exploring the Honda pedestrian street where you can see groups of teens dancing and singing K-Pop anthems. The streets are filled with little streets where you can find cool designs at bargain prices. Towards the end of it, bars and restaurants pop along the way in case you have energy left to burn the night there.

It was not so easy to find, so I leave you the tourist map - nearest station is Hongik University.

Spanish
Situado entre universidades, Hongdae es un barrio joven donde te cruzas con la esencia del K-pop a cada paso que das. El planazo de Sábado tarde comienza con un paseo por el parque Gyeongui, donde las parejas ven atardecer y los amigos pasean sus toy poodles. Al caer la noche del Sábado, la calle peatonal de Hongdae se convierte en un hervidero de gente bailando y cantando, rodeados de fans, tiendas de ropa con auténticos chollos. Hay mucha gente, pero es entretenido. Al final, los bares y restaurantes hacen entrada, para aquellos con energías suficientes como para quemar la noche Koreana.

Os dejo un mapa, porque la calle peatonal no es fácil de encontrar - la estación más cercana es Hongik University.
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14.9.17

Seoul - Goose Island Brewhouse

Goose Island Brewery, Gangnam, Seoul

English

People are sometimes scared about food when traveling to Asia, specially the first time. A common belief among Spanish is that "probably they don't have olive oil over there". While each city has its own local tastes, it is true that nobody does Western like the Asians. In fact, the best burger place we've ever been to is in Tokyo. Following the IPA /microbrewery fashion we spotted Goose Island Brewhouse on the way to the supermarket. While I did not like that wine is only available by the bottle... I recognise that the salad, steak tartare and pizza were quite good - as it was the beer, according to Enrique.

Spanish
A la gente le preocupa mucho la comida, especialmente la primera vez que viajan a Asia. Siempre hay quien cree que "no hay aceite de oliva" o que sus vacaciones se van a convertir en un trasiego de salsas picantes y arroz blanco. Pero la realidad es muy diferente, algunos de los mejores sitios "occidentales" en los que he cenado están en Asia. Avistamos Goose Island Brewhouse de camino al super y decidimos probarlo un sábado. Aparte de no tener vino por copa, no defraudó. Ofrece una selección de cervezas e IPAs de producción propia y un menú reconfortante, tras un par de semanas lidiando con sopas picantes y boles de arroz. Una buena opción si andas cerca de la estación de Gangnam y no sabes dónde ir.
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13.9.17

Seoul - Changdeokgung, Changyeonggung and the Secret Garden

Changdeokgung, the most beautiful of Seoul main palaces
Changdeokgung main hall, girls wearing handbook.

English

In case you thought the palaces of Seoul were over, here come 3 more beautiful spots east of Bukchon.

The best to visit temples and palaces in Seoul is to buy the combination ticket - which gives access to all the main sites - or to rent a hanbok, the traditional costume, so you are allowed in the sites for free. According to Enrique, they all look the same. Well they are not exactly the same, but it is true that if you are tight on time, it might be wise to limit the visit to what you can cover in one day (e.g. Gyeongbokgung, Bukchon, Changdeokgung, Jogyesa) for your trip to be more varied.
Last piece of advice is to always confirm online whether the target temple or palace is open that day and what are the tour times - in case of guided only visit - otherwise you may end up walking there for nothing, like it happened to us with Jongmyo.

Spanish

Si pensabas que se habían terminado los palacios en Seoul, hoy os traemos otros tres al Este de Bukchon.

Lo mejor para visitar palacios y templos en Seoul es hacerte con el ticket combinación - sale muy barato y lo puedes comprar en el primero que visites - o alquilar un hanbok, el traje tradicional, para hacer unas fotos muy chulas y entrar gratis a todos los que os dé tiempo. Nosotros pasamos de trajes porque hacía demasiado calor, pero la libretilla nos sirvió para ver casi todos - nos dejamos Jongmyo en el tintero por llegar en Sábado, cuando estaba cerrado.
Aunque seas muy freak de templos y palacios, es cierto que se puede hacer repetitivo. Por eso, si vas una semana o unos días, una manera de plantearlo es dedicar un día a ver "lo que os de tiempo" e.g. cubrir Gyeongbokgung, Bukchon, Changdeokgung y Jogyesa. Os recomiendo confirmar online que el templo esté abierto ese día y si se puede visitar libremente o hace falta entrar en un tour guiado, ya que eso condiciona mucho el plan.
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11.9.17

Seoul - Louis Vuitton "Volez, Voguez, Voyagez" exhibition at Dongdaemun Design Plaza

Volez, Voguez, Voyagez Louis Vuitton exposition at Dongdaemun Design Plaza, Seoul

English
Koreans are very much into fashion. There's no better place in Seoul than Zaha Hadid's Dongdaemun Design Plaza (DDP) to host a collection of historical branded items. Back in 2015, I run into the opening of a Dior expo - invitation only, so I could not get in - but now it was my time to experience the building from the inside, with the lovely occasion of revisiting the history of the brand of the brands, Louis Vuitton.

Never been an LV fan but still... We both enjoyed walking through the history behind the famous brand.

Louis Vuitton had very humble origins in the Eastern France, born into a family of joiners, carpenters and milliners. 13-year old Louis left home on foot, bound for Paris, taking all kinds of jobs along the way. When he arrived, 2 years later, he was hired as apprentice in the workshop of a box-maker, where they would carefully prepared boxes for the upper class. Vuitton's career is therefore tied to the Industrial Revolution, that made it possible to travel by train or plane - creating a need for carefully handcrafted luggages.

Louis Vuitton opened is own box-making shop in 1854, aged 33, and developed innovations such as the use of waxed canvas to protect the items from humidity. He was a creative genius who could build trunks for literally anything, from beds through painter's tools, portable closets or cutlery. The show is an amazing journey through imagination.

Spanish
Los Koreanos son los asiáticos más fashion y el DDP, el museo perfecto para organizar una exposición sobre una gran marca, como Louis Vuitton. En 2015 me quedé con las ganas de entrar - aparecí el día de la inauguración de un show de Dior y me quedé mirando a la gente, que eran un show en sí mismos - pero este año era mi turno de explorar el fantástico edificio diseñado por Zaha Hadid desde el interior.

Nunca he sido una fanática de Vuitton, pero como esta exposición no trata de marcas sino de creatividad, ambos disfrutamos el paseo.

Louis Vuitton tuvo unos orígenes muy humildes en el este de Francia. Su madre era sombrerera, su padre campesino, se quedó huérfano a los 10 años y a los 13 decidió partir caminando hasta París. Tras dos años y muchos trabajitos, llegó a la ciudad de la luz donde la revolución industrial había empezado a revolucionar el mundo del viaje, al menos para las clases altas. Empezó como aprendiz en un taller donde se fabricaban baúles de viaje, donde fue construyendo su reputación hasta lanzarse en solitario con 33 años.

En 1854 creó su marca, abrió su propia tienda y el resto es historia. Lo que más impacta es la imaginación de Louis, que conseguía materializar cualquier encargo - desde un baúl cama pasando por un armario portátil o una caja de utensilios de pintura, todo era posible - y su actitud innovadora, primero ideó la lona encerada, para proteger los enseres de la humedad y luego pasó a imprimir sus iniciales, para diferenciar sus baúles del resto.

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6.9.17

Seoul - Bukchon Hanok Village

Bukchon hanok village

Spanish
Al pedir consejo acerca de Seúl a nuestro amigo Marco - el que más veces ha visitado la ciudad, me contestó "no sé, yo simplemente me quedo dando vueltas en Bukchon cuando voy..." viniendo de él, la única persona que conozco que esté tan enamorado de Asia y que hace tantas fotos como nosotros, me pregunté qué tendría Bukchon para gustarle tanto.

Localizado entre los dos palacios principales de Seoul, Gyeongbokgung y Changdeokgung, Bukchon es el barrio hanok más extenso de Seúl.

Los hanok「한옥」o residencias tradicionales Koreanas tienen una historia muy antigua, pero siguen siendo algo muy actual como patrimonio histórico y manera de preservar otro estilo de vida. Son estructuras muy ecológicas, por muchas razones:
  • Materiales: Madera, piedra y papel encerado en las ventanas
  • Forma: Varía según la latitud, en el norte tiene forma de letra Koreana "ㅁ" para bloquear la corriente; en el sur tiene forma de número uno 一, para facilitar la corriente de aire y en el centro, donde está Seúl, tiene forma de letras"L" or "ㄱ", como punto intermedio entre los dos anteriores
  • Calefacción sostenible: El suelo radiante, llamado ondol「온돌」es un invento Koreano. Las casas se construían elevadas y la cocina en un cuarto separado, para manetener las habitaciones libres de humos y también facilitar que el aire caliente del fogón circulara bajo la casa, calentándola desde el suelo. Los cimientos se construían en piedra, que lleva tiempo calentar, pero se mantiene caliente durante mucho tiempo.
  • Refrigeración sostenible Los laterales de las habitaciones son ventanas de madera que usan papel encerado en lugar de papel, de esta forma tenemos un muro muy ligero que se puede colocar en invierno y abrir casi completamente cuando aprieta la humedad y el calor del verano
  • Estabilidad: Aunque en Korea haya menos terremotos que en Japón, siguen siendo una posibilidad, que afrontaban insertando las columnas entre las piedras en lugar del suelo, de manera que se agiten con la superficie y sobrevivan a los temblores.
Bukchon es un barrio curioso, donde los locales viven en hanok y tienen una misión muy clara de mantener su patrimionio cultural vivo y compartirlo con gente de todas las partes del mundo. Los hanok se convierten en viviendas, hoteles, centros donde experimentar la artesanía Koreana, cafeterías, tiendas de diseñadores locales y otras muchas cosas donde perderte.

Lo ideal es comenzar la visita en el Bukchon Cultural Center [WEB], hacerte con un mapa y explorar el área a tu ritmo! En 2010, las casas estaban más o menos aisladas y la zona estaba mucho menos preparada para el turimos. Aunque fuera un poco shock verlo todo tan desarrollado, elegir un paseo por Bukchon como ruta de camino a Changdeokgung tras la visita a Gyeongbokgung fue un gran acierto!

English
When asking our dear friend Marco, aka the one who has visited Seoul more than anyone else in my circle, he answered: "I don't know, just spend all my time in Bukchon when I'm there...". Located between the two main Palaces of Seoul, Gyeongbokgung and Changdeokgung, Bukchon is the largest hanok area in Seoul.

Hanok「한옥」are traditional Korean houses, which originated way back in the past but are still maintained today as cultural heritage. They are environment-friendly in terms of:
  • Ecologic materials: Wood, stone, waxed paper on the windows
  • Layout: shaped like Korean letter "ㅁ" in the North to block the wind flow; shaped like number 一 in the south, for the wind to flow; shaped like Korean letters "L" or "ㄱ", in the center for a balance between the 2 previous styles)
  • Sustainable heating: Called ondol「온돌」 where the hot air from the kitchen fire would circulate under the entire home warming it from the floor
  • Sustainable cooling: Using wax paper covered windows which were kept closed in winter, but widely open in summer.
  • Earthquake prevention: Solving the problem smartly, by insertion of the wooden posts into cornerstones instead of the ground, to keep them stable during earth movements.
In Bukchon, where people still live in hanok, the small cozy streets are a pleasure to explore. Residences alternate with small businesses, local designer shops, cafés, restaurants as well as Korean experience centers where you can familiarize yourself with traditional korean crafts.

The best is to start at the Bukchon Cultural Center [WEB], grab a map and get lost in these streets! I was quite shocked to see the development of this area that I had not walked thoroughly since my first visit in 2010 and it turned out to be a great choice to check out on the way Changdeokgung, after the Gyeongbokgung visit.

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4.9.17

Seoul - Korean Folk Village 「한국민속촌」

Korean Folk Village, Seoul
Surrounded by stone statues, extremely relevant both in the Silla (BC 57 - AD935) and Joseon (1392-1910) Eras, they carried different wishes for Korean people during 2000 years. The belief was so strong and spread that during the Joseon period, women would not only pray at child stone statues for the arrival of a son, they would take parts of the sculpture, ground them and eat them with water! Unfortunately, this would cause death by apendicities, one of the major causes for women mortality during that period.

Spanish
Localizado al Este del Palacio Gyeongbokgung, Korean Folk Village [WEB] ofrece un paseo por las tradiciones Koreanas, desde el chamanismo hasta la postguerra, pasando por diferentes clases sociales. Muy recomendable, aseguraos de entrar cuando visitéis el palacio! La entrada es gratuita presentando el combo-ticket que os recomiendo si pretendéis ver todos los palacios y templos principales en la ciudad.

English
Located on the East side of Gyeongbokgung palace, Korean Folk Village [WEB] offers an unexpected lovely walk across centuries of Korean Folk history, where surrounded by buildings recreating daily live, you can explore different cultural classes, shaman faith and a post-war street. Make sure to not miss this when you visit Gyeongbokgung. Entrance is free with the combo-ticket that gives entrance to all main palaces and temples in town.

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23.8.17

Seoul - Starfield COEX Mall

Starfield COEX Mall
English
My personal favourite in COEX Mall is the ubercool Starfield Library [WEB], which is open since June 2017, where you are welcome to hangout in an open space - now that we live in 25m2 I truly understand why these open cafés are so popular in this side of the World - and browse through any magazine or book.

Being the first mall I ever visited beyond Beijing, COEX is kind of a nostalgic place for me. But actually, I came across it by chance. I bought some stuff in ZARA online (back in Spain, where it is like 50% cheaper) which I wanted to check out "live" - so my mum can return it in case it doesn't fit . One day after work, I took the subway to visit the closest shop to our apartment. I was shocked to discover that good old COEX, which back in 2010 was a collection of underground stores, had turned into the glitzy stravaganza that you see in the pictures.

COEX Mall underwent a major renovation in 2014, leading to the cool complex we can visit today, where Korean brands (Åland for clothes, all the major cosmetic chains, Gentle Monster for K-sunnies) alternate with global ones. There are restaurants, cinemas, an aquarium... It's an interesting visit for shopaholics or for the average human on a rainy day!

If you go upstairs on the Samseong station side, you can find these monuments for the G20 summit which are quite cool specially at night, when the bars are lit with korean words.

Spanish
COEX es un centro comercial en Seúl que me trae nostalgia, por ser el primer mega-mall Asiático que visité en mi vida. Las experiencias son buenas, pero desgraciadamente cuanto más ves, menos "fresh eye" o esa sensación de ver las cosas por primera vez, sientes. Aún así, creía que lo había visto todo pero llegué a Seúl y empecé a flipar con muchas cosas. En el caso de COEX, con su biblioteca.

Un día totalmente aleatorio, decidí acercarme al ZARA más cercano después del trabajo, para probarme unas cosas que había comprado online de nueva temporada - en España por supuesto, que es mucho más barato. Me llevé una gran sorpresa al descubrir que las cuatro tiendas subterráneas que recordaba desde el 2010, se habían convertido en este centro comercial tan blanco, brillante y algo laberíntico en una reforma integral que tuvo lugar en 2014. COEX es un sitio muy recomendable tanto para los adictos a las compras (ofrece una selección de marcas locales y globales bastante interesante) como para un día de lluvia (que son bastantes en verano).

Lo mejor de todo es Starfield Library, inagurada en Junio de 2017. Es un espacio abierto enorme en modo biblioteca cool, donde puedes coger cualquier libro o revista y sentarte a leer en uno de los bancos o mesas, totalmente gratis.

Al subir las escaleras, nada más salir de la estación de Samseong, están estos monumentos conmemorativos de la cumbre del G20 en Seúl. De noche, las barras se iluminan con palabras en Koreano, creando un efecto interesante ya que la bola está rodeada de rascaielos.

Starfield COEX Mall
Open: 10 - 20
Location: Samseong (subway Line 2)

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21.8.17

Seoul「서울」- Bongeunsa「봉은사」

Bongeunsa buddhist temple in Gangnam, Seoul
My dance teacher always encourages us to dance "one beat late" and put focus on sudden changes from one step to the next, as the unexpected delights the audience. Probably this is also the reason for me to be so fascinated by Asian metropolis.
English
Bongeunsa is a buddhist temple located in the heart of Gangnam, right in front of Starfield COEX Mall which we visited in this post. It was founded during the Silla period, back 794. During the Joseon rule, Buddhism was severy suppressed but still, the temple caught the eye of a Joseon Queen who sponsored its refurbishment in 1498. Interestingly, during the Japanese occupation (1910-1945) the temple became the headquarters of 80 smaller Buddhist temples around Seoul. Bongeunsa is also offering the "Temple Stay Program" where you can live like a monk for a few hours.

Its priviledged location in an elevated hill amid the skycrapers, the beauty of its decorations year-round (in wintertime brings less of lanterns and more of candles) and its 1200 year history, make Bongeunsa a mandatory stop and nice balance to the shopping craze nearby.

Spanish
Bongeunsa es otro templo budista en Seúl. Fue fundado en 794 durante la era Silla, Bongeunsa tuvo momentos de incertidumbre durante la era Joseon, que reprimía el budismo, pero sobrevivió hasta la ocupación Japonesa, en la que se convirtió en el centro de otros 80 templos Budistas menores desperdigados por Seúl. Situado en una colina entre los rascacielos, ofrece un contraste muy interesante y una historia muy antigua. 

La visita es gratis. Si os apetece un día de contrastes, podéis combinar el "temple stay" en el que vives unas horas como un monje con las compras en COEX que está al otro lado de la calle.
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18.8.17

Seoul - Lotte World Tower

Lotte World Tower, tallest building in Korea
Spanish
Hoy visitamos Lotte World Tower: 555m de altura, es el edificio más alto de Korea y el quinto más alto del mundo. Pese a la humedad del verano, ofrece unas vistas espectaculares de Seoul previo pago de unos 20EUR por persona. Está abierto de 9:30-23:00 así que podéis visitarlo de día o de noche, según que vistas os gusten más!

Lotte es un chaebol al que le tengo un cariño especial, quizás por producir mis chicles favoritos en Japón que no se venden en Korea! Esta empresa que a día de hoy, es la quinta más potente del país con presencia en productos de alimentación, construcción, energía, hostelería y comercio, empezó en la posguerra . Fundada por Shin Kyuk-ho, un Koreano que se graduó en una universidad Japonesa allá por 1948, empezó vendiendo chicles a los niños Japoneses - ya sabía yo que tenían algo especial... - para convertirse en la multinacional que es hoy en día.

Como turista en Asia, es casi imposible no cruzarte con algo relacionado con Lotte. Sea el chocolate Ghana en el conbini, los Peperos, las hamburgueserías Lotteria o el duty free. Aunque en Korea y Japón estén mucho más presentes, estas cosas me las he encontrado en Bangkok - fijaos si estáis por ahí!

English
After 13 years of preparation Lotte gained approval to start construction of Lotte World Tower, which was finally open to the public on April 2, 2017. At 555m height, the tower is the tallest building in the peninsula and the 5th tallest building in the World. The attraction at the top is called Seoul Sky and makes it possible to visit the top floor observatory, which is 3rd highest in the World.

Lotte was founded in June 1948 in Tokyo, by Korean Businessman Shin Kyuk-ho who started by selling chewing gum - I knew this was something special - to children in post-war Japan to become a major multinational corporation. Lotte is today not only the manfuacturer of my favourite chewing gum in Japan - which is not for sale in Korea - but also the 5th largest chaebol in South Korea engaging in construction, food, energy, hospitality and shopping.

As tourist in Asia you will find plenty of confectionery (e.g. Koala's march), malls and duty free shops, burger shops - called lotteria that make the 10 patty burger that Enrique ate once in Japan. All managed by the same parent company, as introduced in this post, chaebol or business conglomerates are rather common in South Korea.

Seoul Sky [WEB]
Open: 09:30-23:00
Ticket price: Adults 27000 won / Children (3-12) 24000 won - tickets can be purchased online too, but we didn't and still it was OK.

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16.8.17

Una península, dos Koreas

hopes for Korea reunification at a wall near Pamunjon
Korea del Norte es noticia de cabecera. Bombas atómicas, fuego y furia, ataques preventivos, Guam. Cómo es posible que todavía exista un país así? La respuesta está en la historia que trato de resumir en el post de hoy.

La segunda guerra mundial
Es importante entender que en la segunda guerra mundial, realmente había dos guerras más o menos independientes, de las que os hablaba al final de este post:
  1. Frente Europeo (Alemania como principal potencia del eje)
  2. Frente Pacífico (Japón como principal potencia del eje)
La historia de Korea, está relacionada con el segundo. Importante recordar que US declaró la guerra a Japón a consecuencia del ataque Japonés a Pearl Harbor el 7 de Diciembre de 1941 - en estos días que se habla mucho de who strikes first, en este caso fue Japón. Tres días después, Alemania e Italia (las otras dos potencias del eje) le declararon la guerra a US, con lo que se involucraron directamente en Europa, cambiando el curso en favor de los aliados.Es cierto que US tenía intereses militares en Europa, pero éstos estaban cubiertos con el "Lend Lease" - básicamente un programa por el cual US suministraba barcos al Reino Unido a cambio de la posibilidad de establecer bases en Europa. Os recomiendo este libro si os interesan estos temas de geopolítica.

Las potencias del eje (Japón, Alemania, Italia) tenían pactos firmados pero en realidad actuaban con bastante independencia: Los Nazis se rindieron pero los Japoneses seguían batallando por mantener su imperio en el frente Pacífico.

El origen de la Korea divida es, en gran parte, una coincidencia temporal:
  • Febrero 1945: Estados Unidos temiendo que la guerra se alargara un año más, acuerda con Rusia su entrada en la guerra del Pacífico en los tres meses después del fin de la guerra en Europa.
  • 8 de Mayo de 1945: Rendición del bando Nazi en Europa
  • 6 y 9 de Agosto de 1945: Bombardeo nuclear en Hiroshima y Nagasaki, tratando de forzar la rendición Japonesa
  • 9 de Agosto de 1945: Ataque de Rusia en Manchuria (país marioneta controlado por Japón)
  • 14 de Agosto de 1945: Rendición de Japón
Revisitando el mapa inferior y centrándonos en la zona rosa, observamos que Manchuria era mucho más grande y estaba en frontera directa con la península - da la sensación de ser el último trocito que le falta a Rusia.


Temiendo el avance de Rusia hasta ocupar la península completamente, Estados Unidos asignó a dos oficiales bastante jóvenes con la tarea de definir el límite de una zona de ocupación Americana en Korea. Basándose en una lógica simple, buscando una línea que dividiera el país más o menos por la mitad pero mantuviera la capital bajo el control Americano, sugirieron usar el paralelo 38 como línea de división. Completamente ignorantes de discusiones pasadas entre Japón y Rusia pre-revolución bolchevique en las que habían acordado algo similar; se sorprendieron de que la URSS aceptara esta división de inmediato.

En el 10 de Agosto de 1945, se llegó al acuerdo de dividir un país que llevaba unificado desde la era Goryeo (918–1392), entre las dos potencias que emergieron de la Segunda Guerra Mundial, entre Comunismo y Capitalismo, con consecuencias que llegan hasta el día de hoy.

Hay quien afirma que es una cuestión temporal, porque si la guerra hubiera durado menos (URSS no habría entrado en el frente pacífico) o más (URSS habría avanzado hasta Japón), Korea no estaría dividida.

Las dos Koreas
Al terminar la guerra, ambos lados tomaron control de sus respectivos territorios, tratando de establecer un gobierno auto-suficiente. Tres años después, Norte y Sur se alzaban con gobiernos independientes de ideologías opuestas:
  • 10 de Mayo 1948: Syngnam Rhee (anti-comunista) era democráticamente* declarado presidente de la República de Korea (ROK)
  • 9 de Septiembre 1948: Kim Il-sung (comunista) era declarado presidente de la República Popular Democrática de Corea (DPRK)
*Sólo hubo elecciones generales supervisadas por las Naciones Unidas en el lado sur (ROK)
three generations in North Korea
Como podéis ver Kim Il-sung es el abuelo del presidente actual.

La división de un país que llevaba un milenio unificado era un tema rechazado por ambos. Los conflictos que habían aparecido en el borde, escalaron hasta que en la madrugada del 25 de Junio de 1950, Korea del Norte apoyada por la URSS invadió el lado Sur, marcando el inicio de lo que conocemos como Guerra de Korea.

La guerra de Korea
Una visita al War Memorial of Korea 전쟁기념관 sirve como buen resumen de la guerra, que tuvo 4 fases claramente diferenciadas ilustradas en la imagen inferior.

  1. 25 de Junio - 14 de Septiembre 1950: Retirada hasta Busan
  2. Tras el ataque inicial, el lado norte progresó muy rápido. Tomaron Seúl tres días después. Cómo podían ser tan débiles? El lado Norte había sido entrenado para el combate durante los 3 años de post-WWII, estaba apoyado por Rusia y equipado con mucho más armamento que el Sur, que había sido preparado para una democracia y se quedó completamente indefenso con la partida del ejército Korea del Norte empezó la guerra con unos 200 tanques. Korea del Sur, con ninguno. Al llegar las Naciones Unidas al rescate, se atrincheraron en Busan (donde podían recibir alimentos y armamento por vía naval) y se centraron en afianzar fuerzas, mientras preparaban un contra-ataque.
  3. 15 de Septiembre - 25 de Noviembre 1950: Desde el Incheon Landing (UN) hasta la frontera norte
  4. La figura del General McCarthur, que había liderado las victorias del ejército norteamericano en la guerra del Pacífico, como su Comandante, es un factor clave en la guerra de Korea. Se opuso a la mayoría de líderes y demostró que tenía razón en creer que un ataque anfibio en el puerto de Incheon, donde está el aeropuerto de Seoul hoy en día, era la mejor opción para cambiar el curso de la guerra. Allí desembarcaron el 15 de Septiembre unos 300000 soldados (UN) - de los cuales 260K eran Americanos - recuperaron Seúl el 25 de Septiembre, cruzaron el paralelo 38 (invadiendo Korea del Norte) el 7 de Octubre y siguieron avanzando, con el objetivo de unificar el país. 
  5. 25 de Noviembre - Febrero de 1951: Entrada de China causando la retirada
  6. Desgraciadamente, Mao Zedong se había comprometido a "apoyar a Korea del Norte en caso de que US les invadiera" en un meeting con Kim-II-sung el 15 de Mayo de 1950. De hecho, esta posición diplomática es la misma que la actual - China sólo entrará si US ataca a Korea del Norte primero. 200000 soldados chinos entraron en Noviembre, 500000 más el 31 de Diciembre. Usando la superioridad numérica, condujeron a las fuerzas de las Naciones Unidas, lideradas por McCarthur de vuelta al Sur.
  7. Marzo de 1951 - 27 de Julio de 1953: Estabilización del conflicto, terminando en armisticio
  8. McCarthur cruzó el paralelo 38 en Marzo. En Abril de 1951, fue relevado por el Presidente Truman - por sus declaraciones públicas y su agresividad, aprobando ideas como el bombardeo nuclear de Manchuria. La guerra, se transformó en una guerra de trincheras, estabilizada en torno al paralelo 38. Pese al desgaste en ambos bandos, la negociación del armisticio llevó bastante tiempo, hasta que fue firmado por las Naciones Unidas, Korea del Norte y China. Korea del Sur se abstuvo pues sigue esperando una península unificada.
La Zona Desmilitarizada
El armisticio establece 3 puntos principales, que siguen vigentes hoy en día. Lo más importante es entender que no es un tratado de paz, ni un acuerdo entre gobiernos. Es decir, la guerra NO ha terminado oficialmente:
  • Alto al fuego 
  • Creación de una banda de 4km en torno a la frontera que visitamos en un post siguiente y se conoce como zona desmilitarizada (DMZ)
  • Repatriación de los prisioneros de guerra*, que cruzaron el Puente de No Retorno cuya mitad está justo en la frontera (MDL).
*Excepto si ellos eligen rechazar esta posibilidad (22000 soldados del Norte se quedaron en el Sur, unos 350 soldados del Sur - incluyendo 21 americanos y 1 británico, se quedaron en el Norte)

Korean demilitarized zone
Que conste que llevo zapatillas a 2000C grados a la sombra porque es condición obligatoria para la visita, no por gusto...
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11.8.17

Seoul - Gangnam underground shopping

fashion shopping in Gangnam subway station
Siempre digo que Seoul es mi ciudad favorita, a la hora de comprar ropa, pieles y bisutería. Cada vez que me dejo caer por la ciudad, saco un hueco para visitar Doota, como si fuera mi peregrinación a la mecca de la moda en el barrio de Dongdaemun.

Sin embargo, la sopresa de este viaje es el underground mall en Gangnam station, un laberinto de pasillos subterráneos en el que las fundas de móvil se alternan con restaurantes, ropa, bisutería, calcetines, productos de belleza o ventiladores portátiles de los que os hablo en otro post - son el accesorio del verano. Con precios muy competitivos - el conjunto de camiseta y falda que veis en este post me costó unos 25€ en total - y una calidad comparable a la de las tiendas en DOOTA, se convierte en una zona muy interesante que explorar. Te va a hacer falta algo de paciencia y orientación, pero merece la pena intentarlo.

Cualquier cosa puede pasar en Gangnam Station. Un día volviendo a casa de trabajar, me paraban las dependientas que berrean en la puerta de las tiendas, para darme cajas llenas de muestras de diferentes marcas de belleza (Tony Moly, Nature House) completamente gratis, con la única condición de que entrara a mirar en la tienda. Pero estas alturas, ya he aprendido que el estándar de belleza Asiático no encaja en mis facciones - con esa cara tan blanca y esos labios tan rojos parezco un travelo en desintoxicación - así que no pico con nada!

El estándar de belleza Koreano es algo que siempre me ha parecido muy fascinante. Éste es el país del mundo con más operaciones de cirugía plástica, pero dónde empezó todo esto? La historia se remonta a los años 50, época en la que los médicos locales reparaban los daños faciales en los heridos de guerra. Poco después, las prostitutas se hicieron clientas de estos mismos médicos, buscando atraer a los soldados extranjeros comenzaron a alterar sus caras para tener facciones más occidentales, dando lugar a un crecimiento del negocio y a una transformación del estándar de belleza.

A día de hoy, la belleza en Korea es algo extremadamente específico que incluye:
- Delgadez
- Piel blanca inmaculada (body smooth no tattoos)
- Cara en forma de V
- Párpados con "double eyelid" (los asiáticos no tienen pliegue de su natural, así que se operan...)
- Ojos grandes y pestañas postizas
- Cejas rectas
- Nariz alta
- Cabeza pequeña*
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9.8.17

Seoul - Gyeonbokgung「경복궁」

Gyeongbokgung Palace
Gyeonbokgung「경복궁」was built in 1395. As the main palace of the Kingdom of Joseon (1392-1897) , it is also the largest of the five grand palaces (Changdeokgung, Changgyeonggung, Deoksugung, Gyeongbokgung and Gyeonghuigung) that this 500 year period left behind. We are trying to cover them all, but they are huge, so it takes several weekends. Still, learning about the history between his walls actually unveils many interesting aspects of the Korean history, particularly about their relationship with Japan.

The huge site is colorful and varied. From the throne hall through the lake, the library, the living quarters or the center of the palace - where queens would give birth among "special energy", it is full of beautiful structures,  a pleasure to explore.

From the entire complex, it was Gonnyeonhap, the residence of Empress Myeongseong was the one which stroke me the most. The story between these walls made me look at Japan from a different angle. Currently open to the public, it leverages art installations and video to look back at her tragic history. It also puts in perspective the  the pain Korea was put through, over and over again in history, because of being caught between China and Japan.
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8.8.17

Seoul - Gangnam nights

Gangnam neon lights
Do you remember the street from this post? This is it, but at night!

In big Asian cities, magic happens at night. When the concrete jungle becomes the colorful neon peacock, people leave their jobs, get drunk and have fun. Regardless of how many times I see this kind of show, my eyes continue to shine under this show, like they did the first time. These lights make me feel alive, as if I was again the girl with big dreams who moved to Tokyo 6 years ago.
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7.8.17

iPhone screen replacement

iPhone 6 screen replacement
Después de casi 3 años sobreviviendo sin percances, mi iPhone 6Plus quedó en este estado tras sufrir una caída de lo más tonto en Seoul.

Justo en el peor momento, cuando falta tan poco para que lancen el 8 y estoy en Korea, gastando un poco más de la cuenta, todo apuntaba a que iba a tener que hacer el desembolso que requiere un cambio de pantalla en la tienda Apple. Lo irónico es que llevaba un protector de altísima calidad que compré en Tokyo a principios de este año, que no sirvió de nada para parar el golpe ya que el teléfono se estrelló de canto :(

Menos mal que me casé con un manitas que es un as para encontrar gangas electrónicas en internet, además de tener mucha experiencia con electrónica, tan pronto te suelda una placa como te cambia una pantalla - es cierto que hice mi proyecto fin de carrera soldando con estaño, pero siempre he sido bastante más torpe que Enrique con estas cosas, para que engañarnos.

Encontró un reemplazo en eBay al módico precio de 30€ y una semana después, se disponía a la ejecución. Aunque el kit traiga herramientas y el reemplazo parezca relativamente fácil en las fotos, no lo es tanto. Tienes que seguir todos los pasos cuidadosamente, portar el micrófono, el altavoz de oreja, la cámara frontal y el touchID a la nueva pantalla, con lo que hay muchas cosas primordiales que te puedes cargar si eres torpe.

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4.8.17

Seoul - Smoking Break

salaryman during smoking break in Gangnam
Por fin consigo capturar esta escena tan usual en las calles de Gangnam y compartirla con vosotros.

Salaryman trajeados, que trabajan hasta en Domingo, salen a su descanso de fumar con sus fieles slides - serán ellos el origen de la moda que ha inundado las calles este verano? Quién fue primero, Rihanna o esta gente?

Me sorprende muchísimo lo poco que les importa el entorno a los Koreanos. Los que me seguís en IG podéis ver muchos ejemplos en mis stories - al menos los que consigo capturar. Adolescentes que van en metro, bus o caminando por la calle con un rulo en el flequillo, el que se pasa una afeitadora a pilas mientras va sentadico en el bus 441 con el que voy a trabajar, las que se ponen las pestañas postizas y se retocan el maquillaje, compañeros que se empiezan a cepillar los dientes en su mesa (siendo que trabajamos en un área abierta) y la clásica siesta, en esa media hora en la que la oficina apaga la luz completamente, de 12:15 - 12:45.

Creía que lo había visto todo... Pero Seoul demuestra que Asia no defrauda.
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3.8.17

Seoul - Gangnam Supermarket「럭키할인마트」

supermarket in gangnam
Maybe I should go for some Gochuang, the spicy chilli paste used in almost all Korean dish... 

As already mentioned in my Japanese supermarket post, I am truly fascinated by supermarkets away from my home country, as I feel they capture daily life in a very accurate manner. Typically, you won't see many tourists in them, specially when away from the sightseeing hotspots. The only people at the cashier are those who live or work nearby. When you move to a country where you can't read, the supermarket experience becomes increasingly interesting. Half of the time you can't figure the actual price, the other half you are wondering what exactly certain things are. Hope you find this post as cool as I do!!

Overall, supermarkets in Seoul are cheaper than in Tokyo. The neighborhood shop lacks variety, but if you go to Lotte Mart, the selection of Western products is huge, along with higher pricetags. Still sometimes it's worth the investment (e.g. we got some white truffle oil, 30% more than what we pay in Spain) as it is more expensive but not so crazy anyway.

Los supermercados me causan una tremenda fascinación, porque tienen la capacidad de capturar "la vida real" en un país o ciudad como pocas cosas. El súper es un sitio que visita la gente que vive o trabaja en las inmediaciones, donde la oferta y los precios apuntan a las opciones más normales en la dieta local. En su día os dejé una visita a nuestro tienda de confianza en Tokyo, hoy damos una vuelta por el de Seoul 「럭키할인마트」, que no es tan grande ni lujoso, pero al menos cae cerca de casa.
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2.8.17

Seoul - Samsung and Park


All that shines... Is not always full of light

DISCLAIMER: I don't consider myself an expert on local politics, just writing this post based on what I see on the streets and what I can read on international press.

Spending a slightly longer period in a new country gives you a chance to learn about their history, their culture and some of the current issues in the society. Before coming to Seoul, I had mistakenly assumed that Koreans were almost same as Japanese in many ways. Not only is that wrong, but given the history of occupation and war crimes during WWII (such as comfort women), this kind of prejudice is insulting here. I am quite thankful to having gotten this chance to learn more about Korea, including many outstanding issues behind the glitz of Seoul streets.

What remains true is the relevance of chaebol「재벌」in the society.Chaebol, that literally stands for chae (wealth, property) and bol (clan) is the Korean word used to name the business conglomerates that were borned in the post Korean war period, as outcome of Korean's major industrial programs. With the country in ruins, the Government identified an urgent need to move away from consumer goods and light industries, towards heavy, chemical, and import-substitution industries. These industrial programs funded by the Government brought incredibly fast growth, it also accelerated the monopolistic and oligopolistic concentration of capital and economically profitable activities in the hands of a limited number of conglomerates.

The tremendous growth experienced by the chaebol, was closely tied to the expansion of South Korean exports. The strategy was to produce and export diversity, rather than just one or two products. Innovation was critical, switching from one to the next success:
  • 50s-60s: Wigs and textiles
  • 70s-80s: Heavy, defense and chemical.
  • 90s-...: Electronics and hi-tech
In 2014, Samsung aka the largest chaebol, accounted for 17% of the total economy in South Korea. Samsung is the world largest television, mobile phone, memory chip and semiconductor chip (for PC) in the world - larger than Intel since July 2017. The semiconductor industry is therefore the heartbeat of Korean economy. Interestingly enough, walking around on Sunday we bumped on the following installation.

Can you guess what is it? A white ninja and some weird lady?
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1.8.17

Seoul - Konbini snacks

spam egg cheese rice burger as seen in seoul convenience store
Spam egg cheese rice burger

Somos más de desayunar que de comer, algo que se hace evidente los findes en los que no madrugamos. A menudo, la comida se convierte en algo semi-prescindible que termina menguado en un snack mientras caminamos. Hoy, os traemos las maravillas del konbini「コンビニ」Koreano donde encontramos cosas como una hamburguesa de arroz con tortilla y spam. Esto de usar el arroz como pan es algo bastante común en este lado del mundo, que también dio origen al perrito caliente de arroz 「大腸包小腸」, típico en Taiwan.
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31.7.17

Seoul - Gangnam by day

Gangnam square

Gangnam es un distrito en Seoul compuesto de 26 (dong) barrios, que se hizo famoso mundialmente con la canción de Psy en 2012 - cuyo videoclip fue el más visto en Youtube durante 5 años. Gangnam, que literalmente significa "al sur del río" había permanecido irrelevante hasta los años 80, cuando experimentó un crecimiento económico notable.



El área de Gangnam es famosa por la concentración de riqueza y alto estándar de vida, comparable con el de Beverly Hills, especialmente considerando el precio de las propiedades donde el m2 se cotiza a 10000€. Aunque adquirir una vivienda sea caro, el precio de los hoteles, la comida en el supermercado o el transporte, no lo es. Por ejemplo, la habitación donde nos alojamos en Urban Place Gangnam sale por unos 70€ al día, incluyendo cocina, lavadora y servicio diario. Del supermercado más cercano os hablaremos en otro post, pero esperamos que esta serie sobre Seoul os anime a visitar la ciudad!

Hoy nos vamos de paseo por Gangnam. Nosotros caminamos desde Gangnam station hasta Apgujeong Rodeo, porque nos gusta andar. Si os da pereza, podéis explorar las calles en torno a la estación de Gangnam y el Gangnam Square - cruce de calles entre Teheran-ro & Gangnam-daero - para después coger el metro hasta Sinsa y caminar desde allí.

Los highlights de la zona son los siguientes - Google maps en Korea no te deja buscar rutas andando así en el mapa sólo puedo marcar los pines. Aquí un mapa resumen - que me ha costado la vida, pues la mitad de los sitios no aparecen (e.g. Starbucks Reserve) y la otra mitad están mal posicionados (e.g. Jaju, cuya localización he corregido basándome en páginas locales :S)

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28.7.17

Seoul - Blooming lotus at Jogyesa

Lotus flower festival in Jogyesa buddhist temple in Seoul

La mayoría de la población en Korea del sur (56.9%) carece de afiliación a una religión mayoritaria. El resto, se distribuye entre Protestantes (19.7%), Católicos (7.9%) y Budistas (15.5%) - de ahí la cantidad de iglesias que me cruzo de camino al trabajo, si 1/4 de la gente son Cristianos! 

Pero a qué se debe esto? El Budismo fue suprimido durante el período Joseon (1395 - 1910) que apoyaba el Confucianismo Koreano. La fé Cristiana era la predilecta de las clases sociales elevadas, durante las últimas décadas antes de la ocupación Japonesa, que veían cómo la sociedad Confucianista se derrumbaba ante sus ojos. Lo interesante es que su propia tradición, el chamanismo coreano (mugyo, 무교) tenga una penetración anecdótica, como resultado de las múltiples campañas en su contra conducidas desde el 1500, culminaron en el movimiento para destruir la superstición "misin tapa undong" 미신 타파 운동 entre 1890-1980 que terminó por destruir completamente el patrimonio cultural.

El templo que visitamos en este post se llama Jogyesa, representa a la orden budista Jogye desde 1395, cuando se fundó bajo el nombre de Gakhwangsa. Pese a la ocupación Japonesa, este templo resistió cual fortaleza estandarte del Budismo koreano, con lo que en 1938 terminaron por invertir en el hall con los 3 buddhas y designarlo templo principal de los Jogye.

Jogyesa ofrece el temple life program en el que, por unos 30€ puedes pasar una tarde (1-4PM) meditando, haciendo linternas, pintando con bloques de madera y tomando el té cual monje cualquiera. Los motivados pueden optar por el temple stay que consiste en quedarse una temporada, para interiorizar más las enseñanzas y prácticas, así como familiarizarte con el budismo koreano.

De mis 4 visitas anteriores a Seoul - parece mentira, pero voy por la quinta, sólo había tenido tiempo de visitar Jogyesa en invierno. De ahí mi sorpresa al encontrarme con este maravilloso festival de la flor de Loto. Si viajáis a Tailandia o visitáis un templo budista en cualquier otro sitio, acordaos de este post y mirad con atención. Seguro que hay mil flores de loto, en las pinturas, en las manos o en la base de los Buddhas. Las flores de loto son un símbolo Budista muy importante, que representa la naturaleza real de las cosas, imperturbable por el barro del mundo y se realiza a través de la iluminación.
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27.7.17

Seoul - Dancheong colors

korean temple paintings and patterns are called Dancheong
Drumbeat over this gorgeous byeoljihwa dancheong

One of the things that always stroke me about Korean temples and palaces is the beauty of their colors and intricate patterns. It's the aqua contrasting with shades of red, yellow, white and black, sometimes finished with a blue touch. So pretty, it often leaves me with a neck pain from staring at the roof over long periods of time.

Turns out this art is very very old, full of symbolism and called Dancheong 단청 which literally means cinnabar and blue-greenDancheong 단청 is based on 5 basic colors, each representing one element: blue (east), white (west), red (south), black (north) and yellow (center). The patterns can also be used to reflect social status and rank, which is of uttermost importance in Korean society today, but even more so already in the Goryeo period (918-1392) when the first writings about Dancheong appear.

Dancheong can be further classified in four main types... Which one is your favourite?:
  • Morucho: Pattern used to paint the ends of supporting beams with simple figures like water lily, pomegranate, bubble, feather...
  • Byeoljihwa: Traditional storytelling , placed between two morucho. The patterns consist of holy animals (dragons, horses, lions, cranes), specual plants called sagunja (plum, orchid, chrysanthemum and bamboo) and scenes of Buddha sutras.
  • Bidanmunui: Diverse coloring with geometric patterns, typically applied in temples.
  • Dangdongmunui: Single flower, animal, geometric or pattern in one section.
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26.7.17

Seoul - Fast, cheap and healthy at Gimgane

korean fast food
Gimgane es una de las muchas cadenas coreanas, que junto a otros tantos restaurantes tradicionales, ofrecen los staples típicos a un precio muy razonable. Hoy os presentamos nuestros 3 favoritos, en esta cena que nos salió por 15000 won, que vienen a ser unos 13€ - incluyendo side dishes, sopa y agua en vasos de metal que recuerdan a los de la oficina.
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25.7.17

Seoul - Sik Mool

Sik Mool, cool bar in Ikseong-dong district in Seoul
Sentados en  la mesa compartida, con buenas vistas del manga alternativo que proyectan constantemente... Atentos a los 4 que comparten sofá, eso sí que es amistad.

Nos costó encontrar Sik Mool, pero el esfuerzo mereció la pena. A los dos nos encantó este sitio que combina tradición y vanguardia, con un toque artsy. Aunque sea una gota en el mar de garitos en Ikseong-dong, sus paredes capturan la esencia que se respira en este barrio donde todo y todos son tan effortlessly cool.

Sik Mool realmente son cuatro hanok fusionados dando lugar a (mi arquitectura favorita) un área abierta, con muros y suelos recubiertos de hormigón, propaganda soviética, cactus, jabón artesano, IPA y vino a precio de saldo - por 20€ en Asia no compra una botella todos los días. Si vas solo, no pasa nada, pues las copas son más que generosas.

El menú es bastante simple, con picoteo español - jamón, queso, algunas olivas - para entretener la gana y poco más. Mini-punto negativo por tener el valor de sacar las raciones sin pan de acompañamiento. Esto del pan es algo que me da mucho coraje. Aunque pensándolo bien, he visto cosas peores, como Boqueria en Estocolmo, donde te cobran a 3€ la ración de pan y son capaces de sacar 3 lonchas en el cestillo para una mesa de 4... VALOR!

Altamente recomendado si visitáis la ciudad, especialmente para los que pasan un período más largo. Porque cuando ése "pero quién me mandaría venir aquí..." un vinito o una caña en un sitio guay, ayuda mucho a pasar el trago! Os dejo un mapa y una foto de la entrada, espero que junto al mapa en nuestro post de Ikseong-dong os sea fácil encontrarlo!!

Sik Mool is a highly advisable spot in Seoul provided you like concrete, hanok, drinks and all things cool. Located in the heart of the often forgotten area of Ikseong-dong, the place offers cocktails, coffee, wine (at very reasonable prices), IPA beer and house-made pizza. This is a place to find a young artsy crowd in an effortlessly cool environment, pretty much like the rest of the cool businesses around Ikseong-dong hanok district. Don't miss it!! It won't disappoint.

SIK MOOL 식물
46-1 Donhwamun-ro 11da-gil, Ikseon-dong, Jongno-gu, Seoul, South Korea
11AM - Midnight



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24.7.17

Seoul - Hipster alleys of Ikseong-dong

ikseon-dong neon lights
Tras pasar el día explorando los palacios de Gwanghwamun, centro neurálgico del país durante los 600 años que duró el período Joseon (desde 1395 hasta la ocupación japonesa en 1910); caminando entre las viviendas tradicionales hanok de Bukchon; presenciando una manifestación pro-USA / pro-Park; volviendo a visitar a los impresionantes buddhas de Jogyesa y explorando las tiendecitas de Insadong... Decidimos que sería una buena idea ir a tomar algo, algo hay que hacer en Sábado. Habíamos merendado-comido un kakigori koreano llamado patbingsu a las 6, después de todo el día caminando estábamos bastante cansados y teníamos poca hambre. Así que seguimos el camino hacia el prometedor bar descrito por Lonely Planet, hipster, cubierto de arte moderno y decorado al estilo industrial, en el interior de 4 hanok remodelados.
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23.7.17

Seoul - Gangnam Nail Art

nail salon in Gangnam, Seoul
Qué tal la semana? Por aquí bastante movidita. Enrique ha pasado dos noches fuera, trabajando turnos nocturnos en Daegu. Mientras tanto, yo me he quedado dos días trabajando desde nuestro room. Esto me ahorra 3h de bus y me permite tener un horario más compatible con el Europeo, al no tener que cortar a las 18 porque se va el shuttle bus de la oficina. Con estas 3h extra, he conseguido ir al nail salon, que ya me tocaba. Hoy va de belleza el post - si te interesan historias como esta, haz like en nuestra página de Facebook para no perderte nada!

Background
No soy de llevar mucho maquillaje, ni tatuajes-micropigmentaciones, ni pestañas falsas, ni de arreglarme el pelo excesivamente, pero hay una dos cosas en las que pongo atención: cejas y uñas.

Desde que volví a España, soy fiel al Benefit Brow Bar de Marbella. En 2014 no había en el centro de Málaga (y ahora que hay tienen como dos meses de lista de espera :O) así que empecé a ir al del centro comercial La Cañada, donde también encontré peluquero (Esteban en Monisú, es el #1), TOPSHOP y UTERQÜE. Así que de vez en cuando hago una excursión de pampering. No había ido a ningún otro sitio hasta este Enero, cuando me encontré de rebote en Bangkok y decidí arriesgarme con el Anastasia Brow Bar - en Bangkok hay varios, si vais de vacaciones y os apetece probar llamad de antemano para asegurar la hora - que también os recomiendo!

Mientras que mis cejas mejoraron al volver a España, mis uñas han perdido mucho arte al dejar Japón, donde como ya os he comentado en posts anteriores:
nail salon in Gangnam, Seoul
Aquí una muestra de sus herramientas de trabajo, con el pincel fino hacen los dibujos que luego arreglan con una punta afilada de goma, hasta que quedan perfectos antes de secar con el LED.

My Korean Nail Art Experience
Así que un poco intencionadamente, un poco circunstancialmente, dejé pasar el retoque de uñas ...Pero como siempre en Asia profunda, nada es tan fácil como imaginarías ya que las cosas más sencillas se convierten en un problema cuando no puedes leer ni escribir:
  1. Encontrar un salón de uñas, en un país donde que GOOGLE te muestra 1/10 de los resultados que saca NAVER; donde el GPS no es muy fiable porque las calles son estrechas; donde se construye en alturas, con lo que no vale encontrar el punto en el mapa, sino que tienes que identificar por dónde entrar y en qué piso está leyendo el nombre en Coreano. Mi habilidad de leer Japonés combinada con lo que he aprendido de Hangeul en el bus, me salvó - los demás podéis advinar en qué piso era?? El 3!
  2. nail salon in Gangnam, Seoul
  3. Hacer una reserva, en un país donde ni los empleados de tu empresa hablan inglés. La única opción - hasta que dominas el idioma lo suficiente como para poder negociar horarios y tratamiento sin gesticular - es ir allí personalmente, aunque implique gesticular y una conversación rota del estilo (How long will it take? Two o'clock!) que termina contigo enseñando una tarjeta de crédito para confirmar que es aceptada como forma de pago.
  4. Negociar el diseño y explicar lo que quieres. Nada más llegar, la nailist me tiende 4 paletas con mil colores y me dice que elija uno. A lo que yo le contesto, señalando los mil diseños super interesantes (suckers for nail art raise your hands now...) a su espalda, si sería posible hacer gel design (keyword: DESIGN)?

    Me contesta casi gritando con un "NO!!!!!" muy tajante... "NO TIME". Y me quedo con cara triste, pero sigo escaneando los mil diseños pensando en que la próxima vez será, hasta que mis ojos se paran en algo que me resulta muy familiar a la última manicura que me hice antes de dejar Tokyo (incorrigible nostalgics raise your hands now...).

    Mientras tanto, con ayuda de fotos en mi móvil... Le explico lo fan que sou del nail art y lo mal que lo paso en España, donde no se lleva nada y por lo tanto, no hay casi artistas cualificadas para hacer las monerías que te hacen en este lado del mundo. Cuando vuelve a preguntarme por el color, señalo el diseño con cara de pena y le pregunto si sería posible que me hiciera ése que es más sencillo. A lo que acepta, tras buscar la mirada aprobatoria de su supervisora (YASSSS!!!). Cuando pasamos a la pedicura me vine arriba y le pedí dos uñitas plagadas de pedruscos porque soy una urraca incurable. Salí de allí tres horas más tarde, pero super contenta. De allí me fui a trabajar lo que quedaba de mi jornada desde nuestra mesa frente a la ventana sin vistas.
nail salon in Gangnam, Seoul
Victoria!! Un gran momento cuando cogió la paleta con diseños y la colocó sobre los colores base..


Quick tips for manicure, pedicure and nail art in Seoul
...now a small summary and quick tips based on my experience as a newbie, specially targetted to those who don't have much time and don't speak Korean:
  1. Google maps won't help as much as NAVER / KAKAO MAPS. If your Korean isn't there yet, try to "search near me" the following 네일아트 (nail art) or 젤네일 (gel nail)
  2. Find the place and go there physically to make a reservation.  Often these spots are in height, make sure you have the name of the place so you can cross-check against the building information.
  3. Use as few words as possible when you talk (both Korean and Japanese have different gramatical order than western languages, so more words = more confusion, this is a VERY COMMON mistake done by natives actually) and focus on the key words: gel nail, one-color, french, deep french, design, stone, gradation, hand, foot, care (if you want scrubbing etc with your pedi, cuticle care is included by default), cash, card.
  4. Price can go up quickly. As you can see in the example price list below, one-color costs half of french, former gel removal is also charged, design nails are priced per unit and added on-top of your prime choice, 10% TAX is typically not included in pricelist. In Japan, when you don't pick a default design (some examples here), price also depends on the complexity of the design e.g. the number of stones placed).
  5. Mitigation for price uncertainty, in case none of the designs in the store suits your taste, is to prepare the nail visit by finding a design you like, bring the picture with you, show and ask how much. 
  6. Make sure to check NAVER / KAKAO / INSTAGRAM for discounts. I am sure there are plenty of offers and vouchers out there, it's just my Korean which is not yet there.
Lulueyelash [WEB]
This is the place I tried. Conveniently located close to the Gangnam Subway station i.e. where we stay, they have a very clean and comfortable space with a rather cool nail art offering. They also do micropigmentation and eyelash extension.



nail salon in Gangnam, Seoul

Nail art fans in Korea, learn the following keywords:
- gel = 젤
- nail = 네일
- art = 아트
- design = 디자인
- pedi = 패디

Here's the price list for nail art. Below you can find a translation, keeping the names in Korean side-to-side so you can use as reference to read other price charts. I am certain there must be cheaper spots, but this is to provide a ballpark figure.

GEL NAIL 젤네일
Basic Gel 기본 젤 33,000
French 프렌치 44,000
Variation French 변형 프렌치 55,000
Gradient 그라데이션 55,000
Glitter Base 글리터 기본 66,000
Glitter French 글리터 프렌치 77,000
Glitter Grace 글리터 그라 88,000
Clear maintenance 클리어 보수 11,000
Design 1 nail 디자인 보수 3,300
Gel removal 1 nail (fits) 젤 제거 (쏙) 1,000
Out-of-the-way removal gel 1 nail 타샵 젤 제거 1,000

GEL PEDI 젤패디
Basic Gel 기본 젤 44,000
French 프렌치 44,000
Variation French 변형프렌치 66,000
Gradation 글리터기본 66,000
Glitter Base 글리터기본 77,000
Glitter French 글리터 프렌치 77,000
Glitter Grace 글리터 그라 99,000
Nutrition Care 영양케어 11,000
Color Care 컬러케어 16,500
Add nutrients + quick spray 영양제+퀵스프레이 추가 5,500
Scrub + massage added 스크럽+마사지 추가 11,000

nail salon in Gangnam, Seoul

For a total of 10 nails with design which you can see in the pictures below (follow us in IG for more daily life!), the rest in one color, I paid 170500 (about 130€) which is a bit too much. I think my hands were classified as glitter grace and my feet as glitter base, on top of which a 10% tax was added. They caught me as newbie in Korea thinking it would be cheaper than in Japan, but it won't happen again... Will follow (5) from now on, check the designs in advance - there are plenty as you can see!

nail salon in Gangnam, Seoul
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19.7.17

Seoul - Our room in Gangnam

Urban Place Gangnam, Seoul serviced apartment
Gangnam backstreets

Siempre me llamó la atención mucho eso de que los Japoneses usaran la palabra heya「部屋」que traducen al inglés como room para referirse a su casa. Supongo que nuestra residencia en Japón era, a juzgar por las reacciones de admiración que causaba, algo muy alejado de nuestro poder adquisitivo real como asalariados de una multinacional.

Creo firmemente en el karma y en que nuestro alojamiento en Korea es el payback por los años en Japón, la suerte que tuvimos con nuestro piso de Estocolmo y mis quejas (que son cada vez menos, gracias a mis amigos y mi escuela de baile) acerca de la vida en Málaga. Una muestra de lo que es la realidad de la mayor parte de la sociedad en megacities como Tokyo o Seoul, que recuerda a ese 2008 en el que Enrique se mudó a Estocolmo y convivíamos en mis 18m2 de habitación+baño.

Bienvenidos a nuestro humilde hogar en Urban Place, Gangnam!!! Una habitación con servicio de 23.5m2 en la que el espacio no sobra, pero mágicamente es posible tenerlo todo bastante ordenado. La habilidad de aprovechar el espacio que tienen los Koreanos dejan en bragas al IKEA.
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18.7.17

Seoul - Expat 2.0




Dado que vamos a pasar lo que queda de Julio y Agosto en Seoul, he decidido empezar una nueva serie acerca de nuestra vida cotidiana en Gangnam. No la del influencer que viaja a gastos pagados, sino la de un salaryman en toda regla. De nuestro nidito de amor os hablaremos en otra ocasión, porque deja a los pequeños espacios de IKEA en bragas. El highlight de hoy es… La cantina de la empresa.
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18.7.17

Culebra - Playa Flamenco

Playa Flamenco, Culebra, Puerto Rico
A rusty Sherman tank, one of the highlights

Let's get this straight. I am kind of a morning person, but NOT the one who loves an early wake up call. If I did come to Flamenco beach even before drinking a sip if coffee, trust me, I did it for love. Enrique bought a DJI Mavic for Christmas, so he was super excited to try it in Puerto Rico, where you don't get sued for sneezing as you do back in US mainland.

Thing is, he wanted to shoot the 70s abandoned tanks without much people around but got busted by the campers on the beach area. Nobody had woken up as early as us, but ofc it was rather easy for them to walk on the beach and ruin our shoot. Anyway...

Playa Flamenco was once voted as World's top #3 by TripAdvisor for a good reason. Pristine water, white sand, coconut trees and those rusty graffitied tanks which are just so unique to it. There's one on the shore and another on the hill nearby, so you can get different vibes in your pictures.
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17.7.17

Culebra - El Navegante

El Navegante de Culebra, Puerto Rico

Out of all the places we stayed, El Navegante de Culebra is probably the most innovative.

Instead of having a formal lobby or person in charge, the building is equipped with a Key Room where guests enter a code provided upon room reservation to receive the key. When leaving, you just leave the keys inside. And that's about it. Like everything else in Culebra, the place is small but functional and gets the job done. This place is well located, close to Pandeli, Dinghy Dock and the harbour where Culebra Divers is located.

They have a small space beside the building that can be used by guests for parking. Given that golf carts are the norm in the island, there's usually room when coming back from the beach. Highly advisable for your days in this little paradise.
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15.7.17

Puerto Rico - Avionetas

Avionetas en Puerto Rico

Si llegas al aeropuerto y te hacen pesar la maleta, es algo normal. Pero cuando te conviertes en el segundo bulto al que pesan, se te pasan muchas cosas por la cabeza - puede haber alguna aerolínea peor que Ryanair? Tanto se me notan las Piñas Coladas?. Hace un tiempo leí un artículo acerca de una aerolínea que operaba vuelos a Polynesia en los que se habían visto obligados a colocar a sus pasajeros estratégicamente para evitar desequilibrar el avión... Sería este el caso?

Parece que la situación era algo diferente, ya que no viajábamos en 830 sino en avioneta de 8 pasajeros. Como ya os adelantábamos en la mini-guía de Puerto Rico, además de una experiencia nueva y memorable, las avionetas son el medio de transporte más rápido y predecible para moverte entre islas.

Aunque los bultos de gran tamaño no estén permitidos en la cabina, nos dejaron coger la cámara con la que capturamos unas imágenes dejando atrás los rascacielos de San Juan y acercándonos a la jungla de la - todavía virgen - isla Culebra, donde aterrizar es una aventura dado que la pista aparece entre dos montañas cubiertas de jungla, momentos antes de tocar tierra.
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13.7.17

Puerto Rico - Pinky's, healthy brunch in Condado

Perfect brunch at Pinky's, Condado, Puerto Rico

People often think I don't like food at all - well, in fact I do! 

It's just that I struggle when things ain't clean or my intake of vegetables goes below the critical level or both. After a couple of mornings at Starbucks - open 365, easy pick when you don't know the area, we tried to find a better alternative as we had managed to do in Miami. Walking along the street we bumped into the cute pink storefront of Pinky's: Green smoothies, large coffees and egg-white wraps! They got me at hello...

If you are also into healthy brunch at a very reasonable price... Don't miss it.

Pinky's
1122, 1110 Ashford Avenue, San Juan, 00907, Puerto Rico
8AM - 10PM

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12.7.17

Puerto Rico - El Yunque Rainforest

El Yunque, Puerto Rico

El Yunque is the only tropical rain forest in the United States National Forest System and the largest block in the island, located on the slopes of the Sierra de Luquillo mountains. This is also the place when I truly understood the meaning of rainforest, a place where it does rain ALL THE TIME as a lot of water is needed to preserve the jungle-like setting — lush foliage, crags, waterfalls and rivers. Pack some water, a goPro, a raincoat and tones of patience, because hiking on the rain is not so pleasant but well worth it.

The park is packed with tourists, specially during the Christmas - New Year vacation period, so it might be hard to find a parking spot. Be patient and keep driving, the further you go the higher the chances. Once you enter the park, the first stop should be at the Visitors' Center, where you can get some information about the conditions and a trail map indicating the entry points, length and difficulty.

We did the Mt Britton trail, that crosses through a cloud forest - where you are indeed inside the clouds, but then we ended up continuing all the way up to El Yunque Peak which is another trail slightly longer. On the way back, we walked the Mina Falls trail which is very short and can be wrapped up with a waterfall bath. I did not go into the water but Enrique did. For me, it felt it was too crowded. At that point I was wet already, because of all the walking under the rain in the morning, all I could think of was the drive back home, a hot shower and a dinner with wine.

Still, looking back... One of the starkest memories I keep from this trip to Puerto Rico are the views from the cloud forest. Couldn't see much actually, but felt completely embedded in the sky.

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11.7.17

Puerto Rico - Pirilo's Pina Colada

Pirilo Pizza Rustica, Condado, Puerto Rio

As a sucker for coconut, I couldn't help dedicate a post to the perfect cocktail and Puerto Rico's National drink since 1978: The Piña Colada.

The legend says that in the 19th century, Puerto Rican pirate Roberto Cofresí, used to boost his crew's morale by giving them a cocktail that contained coconut, pineapple and white rum, which is believed to be the origin of would be later known as the famous piña colada. However, with his death in 1825, the recipe was lost until 125 years later, when Ramón "Monchito" Marrero experimented until creating the proportions behind Piña Colada as we know it today in 1954. He was a bartender at the Caribe Hilton, where he continued to serve the drink for 35 years until the creation was finally rewarded in1978 when Puerto Rico officially proclaimed the cocktail its national drink.

Fine. But I will continue to believe that its true origin were the Pirates' sailing the Caribbean.

Based on this Colada revelation, I read about Roberto Cofresí who turns out to be a local legend in Puerto Rican culture. Staring as a penniless nobleman he eventually became the last pirate in the Caribbean, the one who stole from the rich and gave it to the poor. A subset of these claims became part of the Puerto Rican independence movement and other secessionist initiatives, including Simón Bolívar's campaign against Spain. He was eventually captured and executed, by an international coalition as his skills were too much for the local authorities.

Yes... Back to the Colada! My taste for big breakfast combined with the heat implies that many days I skip lunch or replace it with some small snack, like an icecream or a Colada - why not? So I tried a few of them, but this one in Condado remains the highlight of the trip. Yes the Cocotazo of Villa Cofresí in Rincon was good, but was nowhere close this one prepared by the super smily owner of Pirilo.

Pirilo.  The restaurant right in front your hotel. The place you see always buzzing with people, fully booked, so you never get a spot, but walk away with that it must be a great place feeling. And you are right. Besides freshly made pizza, the interior is highly decorated on a wanderlust theme where different rooms showcase goodies from different parts of the World.

Pirilo Pizza Rustica
2000 Calle McLeary, San Juan, 00911, Puerto Rico
11:30AM - 12AM
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