Busan - Gamcheon Culture Village

Gamcheon Culture Village, Busan

Gamcheon Culture Village, dubbed as the "Machu Picchu of Korea" is a must in Busan that consists of houses built in staircase-fashion on the foothills of a coastal mountain.

How to get there? From the Toseong-dong metro station take exit 8, cross the street and walk to the bus stop in front of the hospital. Catch minibus 2 or 2-2 (₩900, 10 minutes) up the hill.
The history behind these artsy streets, today filled with colourful murals, cozy cafés, cool stores and millions of selfie opportunities goes back to the Korea War. As explained in our post, Busan was the last stronghold of South Korea during the first phase of the war, implying that millions of refugees fled to Busan forcing the Government to hurriedly build houses piled on top of each other on the few available spaces, like this hillside.

With the rise of industrialization, Gamcheon reached almost 30,000 inhabitants, but afterward most of its population moved to other cities and the population fell to 8,000. The few left were aging rapidly, one quarter being over 65, Many of the colorful houses were abandoned. The area lacked basic infrastructure (running water, sewer system) and gave it a rundown look, in danger of disappearing over the time.

In 2010, the local Government in collaboration with urban planners, artists and the residents, had the idea of regenerating the area and attracting tourism, opting for a sustainable development that would respect its unique character and artistic value.

The government made a major effort to improve the infrastructures (retaining walls, running water and sewage system, street paving, parking areas, etc). Meanwhile, artists and residents focused on repairing the homes of the elderly with low incomes, renovating abandoned houses and turning into new things worth visiting like museums, art galleries where cultural and educational activities could be housed.

New village businesses were also stimulated (think of shops, cafés, restaurants, galleries, crafts workshops, hotels) simply because commercial activities create jobs and generate income for the residents, part of which goes back into the community in different ways: distribution of food, organization of festivals and events, reparation of houses, etc. The government also supported the enhancement of the residents’ capacity and self-management, by offering courses in several areas, like business management, sales techniques or crafts.

Volunteers were trained to give guided tours of the village and stimulate the curiosity and creativity of children in this unique area through the “Growing through Art” initiative.

The numerous color tones of the homes, the more than 40 works of art exhibited in the village, the craft shops, the art galleries and cafés, together with the programming of different cultural festivals and the participation of the residents in the revitalization, care and promotion of the village, gave it a unique appeal that resulted in 1.5M visitors in 2015.

Gamcheon is the blueprint on how citizen efforts and Governmental actions can be synergised to execute dramatic change, from a poor marginalized area into a cultural, dynamic village full of life.

While our pictures are not fair when it comes to the beauty of the actual colors - it was already dark when we made it there... I feel thankful about having a chance to wander through the streets without hordes of Chinese tourists armed with selfie sticks.

View Post


Busan - Beomeosa Temple

Beomeosa temple, Busan

Beomeosa Temple「범어사」is a Buddhist temple located on Mt. Geumjeongsan in Busan. Established in 678, it is considered one of the three major temples in southeast Korea. However, the superb scenery of a temple built atop the mountain and the hidden gems called "hermitages" set it apart from anything else we've seen in Korea.

How to get there? First take the Busan subway (1) to Beomeosa station, take exit 1 and walk to the stop of bus 90 which will take you to the nearby entrance of Beomeosa Temple.

The first thing you see from is the main temple entrance, called Iljumun Gate, which is very impressive but also quite similar to anything else you have seen in Seoul. The really cool stuff is hidden in the forest, but not impossible to find. When you see this main gate, just IGNORE IT and continue to walk right towards the hermitage, leaving Beomeosa Temple to your left. There will be signs that read「청련암」which means Chungryunam or Blue Lotus Hermitage, just follow them to hit the jackpot.

This unique enclave is impressive yet quiet. I doubt many foreigners manage to make it there, to be honest. But the walk is well worth it, I had never seen so many bronze statues together, laid out in such a harmonious way, guarding the golden Buddha on the top. On the sides, we can see some halls dedicated to the practice of Seonmudo, a traditional martial art.

Quite a fun anecdote happened to us there. As we were walking downstairs on the way out, a lady came running to invite us to eat bibimbap. On one side, we were somewhat hungry and exhausted (it as 4PM and we had not eaten anything for lunch) but on the other it was too late for lunch. So we politely thank her and left. Then, she came back running trying to hold us - when she arrived we realised she was bringing a bag with some food "korean rice cake" she said and gave two of these blocks to us. It didn't taste much - beyond plain rice of course - but proved quite filling, as we shared one and didn't feel hungry until more than 5 hours later... The korean name for the rice cake is tteok「떡」and is the basis of local favourites like tteok-bokki, favourite dish of a good friend, which one could call the Korean macaroni.

View Post


Busan - Geumjeongsanseong Fortress

Geumjeongsanseong Fortress, Busan

Geumjeongsanseong Fortress is located on the peak of Mt. Geumjeongsan (801.5m) in Busan. Its 17km long wall made it once the largest fortress in Korea. Now, only 4km remain from the original. While the exact time of construction is not recorded, it is believed to come from the Three Kingdoms Era - earlier than 668 - when Goguryeo, Baekje and Silla dynasties were fighting against each other. The present fortress was built in 1703, after the Japanese Invasion of Korea from 1592~1598 to prepare for any further invasions from Japan.

While you expect to visit some kind of castle, the environment you find after getting out of the cable car is actually a forest, quite a lovely walk in the nature as long as you come prepared for it. The views from the cable car as well as the wall thickness are impressive, but if you are tight on time you could just skip this and focus on Beomeosa Temple, which together with the beach and other things was the real highlight of Busan.

The good thing is that both Geumjeongsanseong & Beomeosa are located in the same subway line, rather close to each other, so you can combine both visits easily. Since the fortress is southern - and we were coming from the south - we started from there, but as said, it could have been done the other way around too... Up to you!
View Post


Busan - Canvas Hostel

Canvas Hostel, Haeundae Beach, Busan
It's never easy to find a good, affordable, well-located hotel when you book with few days in advance, specially during the high summer season. Luckily, we got a spot in CANVAS Hostel [WEB] so we are here to tell you.

Managed by a group of cool young hipsters from Busan, Canvas smells of modern design. With ample rooms - in fact much larger than our temporary home in Seoul - large common areas and free breakfast (toast, coffee and olive oil available) this is a perfect base for a flash weekend in Busan.  It is also possible to stay in shared rooms, but we are a bit tool old for that!

Walking distance from Haeundae Beach, close to the main bus lines to take you to all tourist highlights as well as the main train station (to go back to Seoul), CANVAS is a really convenient, classy and advisable spot. During the last day, you can keep your luggage in dedicated lockers.

Definitely a keeper! Make sure to secure it for your visit to Busan!

View Post


Busan - Haeundae Beach

Haeundae Beach, Busan

Haeundae is the largest and most popular beach in Korea, located in Busan a city in the south which is very advisable for a weekend out of Seoul.  Think of a Miami-like skyline, with much more affordable places to stay and eat, wrapped by a boardwalk with plenty of cool views. The perfect way to kick-start the weekend. In the night, the sand is covered by small groups of teenagers who put music and dance to the environment, very much Hongdae-style.

Haeundae es la playa más famosa de Korea, situada en Busan - la segunda ciudad más grande del país - tiene un skyline comparable al de South beach en Miami, pero con hoteles y restaurantes mucho más asequibles en los alrededores. Dar un paseo por sus alrededores es la manera perfecta de comenzar el finde en esta excitante ciudad. Busan huele a vacaciones y ofrece múltiples contrastes, de lo más tradicional - templos y fortalezas en las montañas - a lo más chabacano - esos adolescentes con sueños de K-Pop que amenizan la noche cantando y bailando en la arena, como vimos en Hongdae.

Drones allowed, show some love to our little video!!

View Post


Seoul - DMZ visit

visit to the border between North Korea and South Korea
They are standing in this direction, always keeping their eyes in the enemy

Despite having been to Seoul 5 times before summer 2017, I had never gotten a chance to visit the demilitarised zone (DMZ) between South and North Korea. Located ironically close to Seoul (you can read this post to learn why) it is quite a unique experience that you can only get access to by joining a guided tour. We are against guided anything but since this was the only option, we ended up joining COSMOJIN tour which is not cheap, but has a very good guide with deep historical knowledge who makes the bus rides quite interesting.

Regardless of tour company, just make sure that whichever tour you pick includes a visit to the JSA (Joint Security Area) which is jointly managed by the UN and North Korea military personnel. For us, the powerpoint presentation and chat with the soldiers was absolutely the best.

The day is common for almost all tours, goes  as follows:
  1. Early (7AM) pick-up at the hotel followed by 1h bus ride
  2. Visit to Pamunjon, where the JSA is located.
  3. Including powerpoint presentation from US Army soldiers, visit to the actual frontier, buildings where reunification talks took place as well as other sad events, like the axe murder incident in 1976.
  4. Visit to Dora Observatory
  5. Where you can catch a glimpse of North Korea and propaganda villages located right in the DMZ, where both sides fight for the tallest flag pole - currently North Korea's is winning - and broadcast propaganda messages day long.
  6. Lunch
  7. Visit to Jangdan station
  8. A rusty steam locomotive train which was destroyed by the Americans during the war, to prevent it from falling in the wrong hands, is kept as a symbol of the tragic history of the divided peninsula.
  9. Visit to North Korea Infiltration tunnels
  10. Turns out that North Korea built in the 70s several long tunnels under the DMZ with the objective of attacking Seoul.
  11. Visit to Dorasan Station
  12. Built with great hopes of reunification, it had a railway connecting the Kaesong Industrial Zone in the North with the South until 2008, when the dream to connect all the way from Seoul through China to Europe vanished.
  13. 1h ride back to Seoul
  14. (tourist trap) visit to Ginseng Factory
This visit, combined with a visit to The War Memorial of Korea [WEB] which is free of charge and located in Itaweon, is really worthwhile if you are interested in the history of the peninsula. If you are really interested in the topic, we recommend you watching:
- The Interview - quite an ironic view of the situation in the North
- JSA - a movie that the president of South Korea gave to the president of the North, to stress the hope for reunification.

Pese a haber estado en Seoul unas 5 veces antes del verano de 2017, nunca había tenido oportunidad de visitar la zona desmilitarizada (DMZ) entre el Norte y el Sur. Dado que está situada irónicamente cerca de Seúl (puedes leer este post para saber por qué), es una experiencia única que resulta fácil combinar con una semana en la ciudad, siempre y cuando estés dispuesto a unirte a un tour guiado, que es la única forma de ir. En general, no nos gustan las cosas guiadas (a excepción del buceo) pero como no quedaba otra, nos decantamos por COSMOJIN donde al menos el guía sabía de lo que hablaba y amenizaba bastante el viaje en bus.

Independientemente de la compañía, simplemente te recomendamos asegurar que el tour incluya una visita a la JSA (Joint Security Area), donde soldados de ambos lados residen para mantener la paz. Irónicamente, la zona desmilitarizada tiene esta base con muchísimos soldados.

El plan del día es el siguiente:
  1. Recogida en el hotel (7AM) seguida de una hora en bus
  2. Visita a Pamunjon, donde está la JSA.
  3. El tour comienza con una presentación donde los soldados Americanos explican la historia de la base, seguido de una visita a la frontera y los edificios donde las charlas de reunificación tuvieron lugar - sin mucho éxito - así como otros incidentes e.g. asesinato con hacha en 1976.
  4. Visita al mirador Dora
  5. Desde allí puedes echar un vistazo a Korea del Norte y los pueblos propaganda situados en medio de los 4km de zona desmilitarizada, en los que ambos lados luchan por tener la bandera más alta - Korea del Norte va ganando, como muestra la foto inferior - y transmiten propaganda a todo volumen el día entero.
  6. Lunch
  7. Visita a la estación Jangdan
  8. Nunca pensé que un tren podría contener tanta historia. En la estación Jangdan, una serie de paneles cuentan la historia del pobre tren de vapor que espera en la estación, oxidado y destruido a balazos aliados - con el objetivo de que no cayera en manos del enemigo - como símbolo de la tragedia de la guerra y la subsecuente división de la península.
  9. Visita a los túneles de infiltración de Korea del Norte
  10. Aunque no estén permitidas las fotos, la visita al tercer túnel de infiltración que fue descubierto en 1978, desvela los planes ocultos que el Norte tenía de atacar Seúl usando fuerzas que cruzaran la frontera bajo tierra.
  11. Visita a la estación Dorasan 
  12. Una estación que hasta 2008 funcionaba, llevando a trabajadores materiales del Sur a fábricas del Norte en el distrito industrial de Kaesong y volviendo con materiales finalizados, está hoy en día completamente vacía.
  13. Bus de vuelta a Seoul
  14. (trama turística) Visita a la fábrica de Ginseng

Este tour, combinado con una visita al The War Memorial of Korea [WEB] que es gratuito y está en Itaweon, el centro de Seoul, merece la pena si te interesa la historia de la Península. Estos temas de guerra son bastante adictivos y si te quedas con ganas de más, hay dos películas que merece la pena ver:
The Interview - una visión irónica de la vida en el Norte
- JSA - una película antigua que trascendió hasta niveles presidenciales, el presidente del Sur le dio una copia al del Norte.

View Post


Seoul - City Hall

Seoul City Hall

En Seúl, hasta visitar el ayuntamiento conlleva algo de confusión. Llegas a una plaza muy grande y al fondo, hay un edificio renacentista que tiene toda la pinta de ayuntamiento. Pero al entrar, descubres que es la biblioteca?

Resulta que el edificio histórico fue construido durante la ocupación Japonesa y sirvió como Ayuntamiento de 1945 a 2012, cuando se terminó el edificio de cristal. El Ayuntamiento se movió al edificio nuevo y el antiguo, quedó instaurado como biblioteca de la ciudad.

Si os interesa la arquitectura, merece la pena dar una vuelta antes de entrar en Deoksugung, que está justo al lado.

The visit to the city hall is a confusing one, like everything else in the city. Behind a large grassy square used for various events along with a fountain that is safe for kids to play while beating the summer heat, the first thing to meet the eye is a Renaissance-style stone building. Which is actually not the city hall, but just a library?

This old building was built in 1925, during the Japanese occupation of Korea. It is an example of Imperial Crown Style architecture, and served as city hall from Korea's liberation in 1945, until construction of the glass building. Hence, the old building - now used to house the Seoul Metropolitan Library, is located right in front of the current modern Seoul City Hall building.

View Post


Seoul - Deoksugung 덕수궁

Deoksukung palace, Seoul
Deoksugung is the only palace in Seoul that can be visited at night and also the only one where Korean style buildings sit alongside a series of western style buildings. While it started in 1400s, the western style buildings were adding around 1900s. Very cool sight with long opening hours which is also included in the combination ticket.

Deoksugung es el único palacio donde los edificios Koreanos se alternan con edificios de estilo occidental. Aunque el palacio comenzara en 1400, los edificios occidentales fueron añadidos 500 años después. Además, se puede visitar de noche y está situado junto al Ayuntamiento, lo que hace muy fácil encajarlo con cualquier plan que cruce por el centro neurálgico de la ciudad. No es demasiado grande, pero está lleno de encanto al tratarse de un camino empedrado que serpentea entre vegetación y edificios de diferentes épocas.
View Post


Seoul - Namdaemun Market

Namdaemun is the largest and oldest market in Korea. It started in 1414 as a marketplace managed by the government. The name comes from the south city gate, now located at an intersection metres away from the market entrance. If Dongdaemun offers the ultimate fashion shopping, Namdaemun does the work with food and supplements like ginseng. Specially street food, like pork knuckles, dim sum and hotteok (호떡), a filled-then-fried pancake for which people queue like crazy.

Namdaemun es el mercado más grande y más antiguo de Korea, que comenzó en 1414 como un mercado controlado por la dinastía Joseon. El nombre viene de la puerta sur de la ciudad - nam es sur, daemun es puerta - que hoy en día ocupa una intersección rodeada de carreteras y algo alejada de la entrada del mercado. Si Dongdaemun es el sitio perfecto para comprar ropa, Namdaemun es el sitio perfecto donde familiarizarte con el street food Koreano, especialmente el hotteok (호떡). Una especie de tortitas rellenas y fritas por las que la gente está dispuesta a esperar un buen rato!
View Post


Seoul - N Seoul Tower

N Seoul Tower, Seoul

If you got kids or a taste for views, N Seoul Tower is the place for you. Bit of Asian Tourist Trap - reminds of the cable car to Maokong in Taipei or Ocean Park in Hong Kong - it offers a nice walk provided the weather is suited for it - we both walked when coming to Seoul in winter but opted for the cable car given the high temperature and humidity.

Once you exit the cable car, love locks alternate with breathtaking views of Seoul. As you approach the tower entrance, a show of acrobats and martial arts entertains the tourists. On the way down, a lush vegetation surrounds the road which winds back to the mountain base. While the tower rises 497m above sea level, thanks to its privileged location at the top of mount Namsan, it's only 236m high.

Apparently some 2012 surveys ranked the N Seoul Tower as the number one tourist attraction, but I am really surprised by that. Given the huge amount of history and coolness in other places, do you really vote for this?

Si vas con niños o te encantan las vistas, no puedes perderte una visita a N Seoul Tower. Es un poco trampa turística pero a la vez ofrece un paseo agradable al subir y bajar de la montaña, especialmente cuando el clima es algo más fresco. En verano, os recomendamos subir en el cable car y bajar andando, como hicimos nosotros.

Al llegar, encuentras millones de candados de enamorados que se alternan con vistas de la ciudad. Según Enrique - yo no había pisado esto desde 2010, cuando compré un llavero que todavía sigo usando, los shows de artes marciales y acrobacias son parte del entorno, entreteniendo a los turistas que pueden quedar algo decepcionados pues la torre sólo levanta 236m del suelo - pero 497m sobre el mar, al estar construida sobre un monte.

Un poco como la Tokyo Tower, es un símbolo de la ciudad que se ilumina de noche, dándole color la orilla del río Han. Aún así, me sorprende que en 2012 saliera elegida como atracción turística número 1 en Seúl. En mi humilde opinión hay muchos otros barrios, templos, palacios y museos, que merece mucho más la pena visitar.

View Post


Seoul - Namsangol Hanok Village

Namsangol Hanok village, N Seoul Tower, Seoul
The third and last hanok village to visit in Seoul is Namsangol Village, located right at the base of Namsan mountain, North of river Han. Here, the recreations are superb and make it possible to catch a feeling of how it was life more than 500 years ago.

During Saturday night, there is a night market where people dress like in the 1890s which is well worth a visit -  we missed it as it did not fit with our agenda at all - but anyway... What strikes me the most about hanok is the extent to which this architecture is smart, specially when it comes to heating, called ondol「온돌」and consisting of underground pipes which would channel the heat out of the kitchen - as you can see in below pictures was located out of the home, to prevent undesired fumes from entering the rooms - and ensure warm floors during the entire winter.

El tercer y último barrio Hanok que visitamos se llama Namsangol y está situado en la base de la montaña Namsan, que corona la N Seoul Tower. Ofrece una oportunidad excelente de entender cómo se vivía en aquella época, pues las recreaciones son muy realistas.

Los sábados por la tarde-noche hay un mercado tradicional ambientado en 1890, donde puedes experimentar la música, comida y cultura de aquel entonces mientras paseas por las casas. Muy recomendable si os encaja con el plan del día. En la época Joseon, se conocía como el país de las hadas y estaba considerado una de las áreas más bonitas de Seúl.

Nuestra recomendación, salvo que seas un auténtico freak de los templos y palacios, es elegir uno de los tres barrios hanok que os hemos presentado (Bukchon, Ikseong-dong o Namsangol) y visitarlo. Cada uno tiene sus ventajas (Bukchon es más grande y encaja bien con la visita a los palacios, Ikseong-dong es perfecto para ir de compras y a tomar algo, Namsangol ofrece un viaje en el tiempo) simplemente optad por el que más os llame o mejor encaje con el plan de viaje.
View Post


Seoul - Hipster Hongdae

Hipster Hongdae pedestrian street, Seoul

Located between universities, Hongdae is a young neighbourhood where you can shop, dance and watch K-pop beating around every corner.

The perfect Saturday afternoon plan starts with a walk along the calm Gyeongui park and ends exploring the Honda pedestrian street where you can see groups of teens dancing and singing K-Pop anthems. The streets are filled with little streets where you can find cool designs at bargain prices. Towards the end of it, bars and restaurants pop along the way in case you have energy left to burn the night there.

It was not so easy to find, so I leave you the tourist map - nearest station is Hongik University.

Situado entre universidades, Hongdae es un barrio joven donde te cruzas con la esencia del K-pop a cada paso que das. El planazo de Sábado tarde comienza con un paseo por el parque Gyeongui, donde las parejas ven atardecer y los amigos pasean sus toy poodles. Al caer la noche del Sábado, la calle peatonal de Hongdae se convierte en un hervidero de gente bailando y cantando, rodeados de fans, tiendas de ropa con auténticos chollos. Hay mucha gente, pero es entretenido. Al final, los bares y restaurantes hacen entrada, para aquellos con energías suficientes como para quemar la noche Koreana.

Os dejo un mapa, porque la calle peatonal no es fácil de encontrar - la estación más cercana es Hongik University.
View Post


Seoul - Goose Island Brewhouse

Goose Island Brewery, Gangnam, Seoul


People are sometimes scared about food when traveling to Asia, specially the first time. A common belief among Spanish is that "probably they don't have olive oil over there". While each city has its own local tastes, it is true that nobody does Western like the Asians. In fact, the best burger place we've ever been to is in Tokyo. Following the IPA /microbrewery fashion we spotted Goose Island Brewhouse on the way to the supermarket. While I did not like that wine is only available by the bottle... I recognise that the salad, steak tartare and pizza were quite good - as it was the beer, according to Enrique.

A la gente le preocupa mucho la comida, especialmente la primera vez que viajan a Asia. Siempre hay quien cree que "no hay aceite de oliva" o que sus vacaciones se van a convertir en un trasiego de salsas picantes y arroz blanco. Pero la realidad es muy diferente, algunos de los mejores sitios "occidentales" en los que he cenado están en Asia. Avistamos Goose Island Brewhouse de camino al super y decidimos probarlo un sábado. Aparte de no tener vino por copa, no defraudó. Ofrece una selección de cervezas e IPAs de producción propia y un menú reconfortante, tras un par de semanas lidiando con sopas picantes y boles de arroz. Una buena opción si andas cerca de la estación de Gangnam y no sabes dónde ir.
View Post


Seoul - Changdeokgung, Changyeonggung and the Secret Garden

Changdeokgung, the most beautiful of Seoul main palaces
Changdeokgung main hall, girls wearing handbook.


In case you thought the palaces of Seoul were over, here come 3 more beautiful spots east of Bukchon.

The best to visit temples and palaces in Seoul is to buy the combination ticket - which gives access to all the main sites - or to rent a hanbok, the traditional costume, so you are allowed in the sites for free. According to Enrique, they all look the same. Well they are not exactly the same, but it is true that if you are tight on time, it might be wise to limit the visit to what you can cover in one day (e.g. Gyeongbokgung, Bukchon, Changdeokgung, Jogyesa) for your trip to be more varied.
Last piece of advice is to always confirm online whether the target temple or palace is open that day and what are the tour times - in case of guided only visit - otherwise you may end up walking there for nothing, like it happened to us with Jongmyo.


Si pensabas que se habían terminado los palacios en Seoul, hoy os traemos otros tres al Este de Bukchon.

Lo mejor para visitar palacios y templos en Seoul es hacerte con el ticket combinación - sale muy barato y lo puedes comprar en el primero que visites - o alquilar un hanbok, el traje tradicional, para hacer unas fotos muy chulas y entrar gratis a todos los que os dé tiempo. Nosotros pasamos de trajes porque hacía demasiado calor, pero la libretilla nos sirvió para ver casi todos - nos dejamos Jongmyo en el tintero por llegar en Sábado, cuando estaba cerrado.
Aunque seas muy freak de templos y palacios, es cierto que se puede hacer repetitivo. Por eso, si vas una semana o unos días, una manera de plantearlo es dedicar un día a ver "lo que os de tiempo" e.g. cubrir Gyeongbokgung, Bukchon, Changdeokgung y Jogyesa. Os recomiendo confirmar online que el templo esté abierto ese día y si se puede visitar libremente o hace falta entrar en un tour guiado, ya que eso condiciona mucho el plan.
View Post


Seoul - Louis Vuitton "Volez, Voguez, Voyagez" exhibition at Dongdaemun Design Plaza

Volez, Voguez, Voyagez Louis Vuitton exposition at Dongdaemun Design Plaza, Seoul

Koreans are very much into fashion. There's no better place in Seoul than Zaha Hadid's Dongdaemun Design Plaza (DDP) to host a collection of historical branded items. Back in 2015, I run into the opening of a Dior expo - invitation only, so I could not get in - but now it was my time to experience the building from the inside, with the lovely occasion of revisiting the history of the brand of the brands, Louis Vuitton.

Never been an LV fan but still... We both enjoyed walking through the history behind the famous brand.

Louis Vuitton had very humble origins in the Eastern France, born into a family of joiners, carpenters and milliners. 13-year old Louis left home on foot, bound for Paris, taking all kinds of jobs along the way. When he arrived, 2 years later, he was hired as apprentice in the workshop of a box-maker, where they would carefully prepared boxes for the upper class. Vuitton's career is therefore tied to the Industrial Revolution, that made it possible to travel by train or plane - creating a need for carefully handcrafted luggages.

Louis Vuitton opened is own box-making shop in 1854, aged 33, and developed innovations such as the use of waxed canvas to protect the items from humidity. He was a creative genius who could build trunks for literally anything, from beds through painter's tools, portable closets or cutlery. The show is an amazing journey through imagination.

Los Koreanos son los asiáticos más fashion y el DDP, el museo perfecto para organizar una exposición sobre una gran marca, como Louis Vuitton. En 2015 me quedé con las ganas de entrar - aparecí el día de la inauguración de un show de Dior y me quedé mirando a la gente, que eran un show en sí mismos - pero este año era mi turno de explorar el fantástico edificio diseñado por Zaha Hadid desde el interior.

Nunca he sido una fanática de Vuitton, pero como esta exposición no trata de marcas sino de creatividad, ambos disfrutamos el paseo.

Louis Vuitton tuvo unos orígenes muy humildes en el este de Francia. Su madre era sombrerera, su padre campesino, se quedó huérfano a los 10 años y a los 13 decidió partir caminando hasta París. Tras dos años y muchos trabajitos, llegó a la ciudad de la luz donde la revolución industrial había empezado a revolucionar el mundo del viaje, al menos para las clases altas. Empezó como aprendiz en un taller donde se fabricaban baúles de viaje, donde fue construyendo su reputación hasta lanzarse en solitario con 33 años.

En 1854 creó su marca, abrió su propia tienda y el resto es historia. Lo que más impacta es la imaginación de Louis, que conseguía materializar cualquier encargo - desde un baúl cama pasando por un armario portátil o una caja de utensilios de pintura, todo era posible - y su actitud innovadora, primero ideó la lona encerada, para proteger los enseres de la humedad y luego pasó a imprimir sus iniciales, para diferenciar sus baúles del resto.

View Post


Seoul - Bukchon Hanok Village

Bukchon hanok village

Al pedir consejo acerca de Seúl a nuestro amigo Marco - el que más veces ha visitado la ciudad, me contestó "no sé, yo simplemente me quedo dando vueltas en Bukchon cuando voy..." viniendo de él, la única persona que conozco que esté tan enamorado de Asia y que hace tantas fotos como nosotros, me pregunté qué tendría Bukchon para gustarle tanto.

Localizado entre los dos palacios principales de Seoul, Gyeongbokgung y Changdeokgung, Bukchon es el barrio hanok más extenso de Seúl.

Los hanok「한옥」o residencias tradicionales Koreanas tienen una historia muy antigua, pero siguen siendo algo muy actual como patrimonio histórico y manera de preservar otro estilo de vida. Son estructuras muy ecológicas, por muchas razones:
  • Materiales: Madera, piedra y papel encerado en las ventanas
  • Forma: Varía según la latitud, en el norte tiene forma de letra Koreana "ㅁ" para bloquear la corriente; en el sur tiene forma de número uno 一, para facilitar la corriente de aire y en el centro, donde está Seúl, tiene forma de letras"L" or "ㄱ", como punto intermedio entre los dos anteriores
  • Calefacción sostenible: El suelo radiante, llamado ondol「온돌」es un invento Koreano. Las casas se construían elevadas y la cocina en un cuarto separado, para manetener las habitaciones libres de humos y también facilitar que el aire caliente del fogón circulara bajo la casa, calentándola desde el suelo. Los cimientos se construían en piedra, que lleva tiempo calentar, pero se mantiene caliente durante mucho tiempo.
  • Refrigeración sostenible Los laterales de las habitaciones son ventanas de madera que usan papel encerado en lugar de papel, de esta forma tenemos un muro muy ligero que se puede colocar en invierno y abrir casi completamente cuando aprieta la humedad y el calor del verano
  • Estabilidad: Aunque en Korea haya menos terremotos que en Japón, siguen siendo una posibilidad, que afrontaban insertando las columnas entre las piedras en lugar del suelo, de manera que se agiten con la superficie y sobrevivan a los temblores.
Bukchon es un barrio curioso, donde los locales viven en hanok y tienen una misión muy clara de mantener su patrimionio cultural vivo y compartirlo con gente de todas las partes del mundo. Los hanok se convierten en viviendas, hoteles, centros donde experimentar la artesanía Koreana, cafeterías, tiendas de diseñadores locales y otras muchas cosas donde perderte.

Lo ideal es comenzar la visita en el Bukchon Cultural Center [WEB], hacerte con un mapa y explorar el área a tu ritmo! En 2010, las casas estaban más o menos aisladas y la zona estaba mucho menos preparada para el turimos. Aunque fuera un poco shock verlo todo tan desarrollado, elegir un paseo por Bukchon como ruta de camino a Changdeokgung tras la visita a Gyeongbokgung fue un gran acierto!

When asking our dear friend Marco, aka the one who has visited Seoul more than anyone else in my circle, he answered: "I don't know, just spend all my time in Bukchon when I'm there...". Located between the two main Palaces of Seoul, Gyeongbokgung and Changdeokgung, Bukchon is the largest hanok area in Seoul.

Hanok「한옥」are traditional Korean houses, which originated way back in the past but are still maintained today as cultural heritage. They are environment-friendly in terms of:
  • Ecologic materials: Wood, stone, waxed paper on the windows
  • Layout: shaped like Korean letter "ㅁ" in the North to block the wind flow; shaped like number 一 in the south, for the wind to flow; shaped like Korean letters "L" or "ㄱ", in the center for a balance between the 2 previous styles)
  • Sustainable heating: Called ondol「온돌」 where the hot air from the kitchen fire would circulate under the entire home warming it from the floor
  • Sustainable cooling: Using wax paper covered windows which were kept closed in winter, but widely open in summer.
  • Earthquake prevention: Solving the problem smartly, by insertion of the wooden posts into cornerstones instead of the ground, to keep them stable during earth movements.
In Bukchon, where people still live in hanok, the small cozy streets are a pleasure to explore. Residences alternate with small businesses, local designer shops, cafés, restaurants as well as Korean experience centers where you can familiarize yourself with traditional korean crafts.

The best is to start at the Bukchon Cultural Center [WEB], grab a map and get lost in these streets! I was quite shocked to see the development of this area that I had not walked thoroughly since my first visit in 2010 and it turned out to be a great choice to check out on the way Changdeokgung, after the Gyeongbokgung visit.

View Post


Seoul - Korean Folk Village 「한국민속촌」

Korean Folk Village, Seoul
Surrounded by stone statues, extremely relevant both in the Silla (BC 57 - AD935) and Joseon (1392-1910) Eras, they carried different wishes for Korean people during 2000 years. The belief was so strong and spread that during the Joseon period, women would not only pray at child stone statues for the arrival of a son, they would take parts of the sculpture, ground them and eat them with water! Unfortunately, this would cause death by apendicities, one of the major causes for women mortality during that period.

Localizado al Este del Palacio Gyeongbokgung, Korean Folk Village [WEB] ofrece un paseo por las tradiciones Koreanas, desde el chamanismo hasta la postguerra, pasando por diferentes clases sociales. Muy recomendable, aseguraos de entrar cuando visitéis el palacio! La entrada es gratuita presentando el combo-ticket que os recomiendo si pretendéis ver todos los palacios y templos principales en la ciudad.

Located on the East side of Gyeongbokgung palace, Korean Folk Village [WEB] offers an unexpected lovely walk across centuries of Korean Folk history, where surrounded by buildings recreating daily live, you can explore different cultural classes, shaman faith and a post-war street. Make sure to not miss this when you visit Gyeongbokgung. Entrance is free with the combo-ticket that gives entrance to all main palaces and temples in town.

View Post


Seoul - Starfield COEX Mall

Starfield COEX Mall
My personal favourite in COEX Mall is the ubercool Starfield Library [WEB], which is open since June 2017, where you are welcome to hangout in an open space - now that we live in 25m2 I truly understand why these open cafés are so popular in this side of the World - and browse through any magazine or book.

Being the first mall I ever visited beyond Beijing, COEX is kind of a nostalgic place for me. But actually, I came across it by chance. I bought some stuff in ZARA online (back in Spain, where it is like 50% cheaper) which I wanted to check out "live" - so my mum can return it in case it doesn't fit . One day after work, I took the subway to visit the closest shop to our apartment. I was shocked to discover that good old COEX, which back in 2010 was a collection of underground stores, had turned into the glitzy stravaganza that you see in the pictures.

COEX Mall underwent a major renovation in 2014, leading to the cool complex we can visit today, where Korean brands (Åland for clothes, all the major cosmetic chains, Gentle Monster for K-sunnies) alternate with global ones. There are restaurants, cinemas, an aquarium... It's an interesting visit for shopaholics or for the average human on a rainy day!

If you go upstairs on the Samseong station side, you can find these monuments for the G20 summit which are quite cool specially at night, when the bars are lit with korean words.

COEX es un centro comercial en Seúl que me trae nostalgia, por ser el primer mega-mall Asiático que visité en mi vida. Las experiencias son buenas, pero desgraciadamente cuanto más ves, menos "fresh eye" o esa sensación de ver las cosas por primera vez, sientes. Aún así, creía que lo había visto todo pero llegué a Seúl y empecé a flipar con muchas cosas. En el caso de COEX, con su biblioteca.

Un día totalmente aleatorio, decidí acercarme al ZARA más cercano después del trabajo, para probarme unas cosas que había comprado online de nueva temporada - en España por supuesto, que es mucho más barato. Me llevé una gran sorpresa al descubrir que las cuatro tiendas subterráneas que recordaba desde el 2010, se habían convertido en este centro comercial tan blanco, brillante y algo laberíntico en una reforma integral que tuvo lugar en 2014. COEX es un sitio muy recomendable tanto para los adictos a las compras (ofrece una selección de marcas locales y globales bastante interesante) como para un día de lluvia (que son bastantes en verano).

Lo mejor de todo es Starfield Library, inagurada en Junio de 2017. Es un espacio abierto enorme en modo biblioteca cool, donde puedes coger cualquier libro o revista y sentarte a leer en uno de los bancos o mesas, totalmente gratis.

Al subir las escaleras, nada más salir de la estación de Samseong, están estos monumentos conmemorativos de la cumbre del G20 en Seúl. De noche, las barras se iluminan con palabras en Koreano, creando un efecto interesante ya que la bola está rodeada de rascaielos.

Starfield COEX Mall
Open: 10 - 20
Location: Samseong (subway Line 2)

View Post


Seoul「서울」- Bongeunsa「봉은사」

Bongeunsa buddhist temple in Gangnam, Seoul
My dance teacher always encourages us to dance "one beat late" and put focus on sudden changes from one step to the next, as the unexpected delights the audience. Probably this is also the reason for me to be so fascinated by Asian metropolis.
Bongeunsa is a buddhist temple located in the heart of Gangnam, right in front of Starfield COEX Mall which we visited in this post. It was founded during the Silla period, back 794. During the Joseon rule, Buddhism was severy suppressed but still, the temple caught the eye of a Joseon Queen who sponsored its refurbishment in 1498. Interestingly, during the Japanese occupation (1910-1945) the temple became the headquarters of 80 smaller Buddhist temples around Seoul. Bongeunsa is also offering the "Temple Stay Program" where you can live like a monk for a few hours.

Its priviledged location in an elevated hill amid the skycrapers, the beauty of its decorations year-round (in wintertime brings less of lanterns and more of candles) and its 1200 year history, make Bongeunsa a mandatory stop and nice balance to the shopping craze nearby.

Bongeunsa es otro templo budista en Seúl. Fue fundado en 794 durante la era Silla, Bongeunsa tuvo momentos de incertidumbre durante la era Joseon, que reprimía el budismo, pero sobrevivió hasta la ocupación Japonesa, en la que se convirtió en el centro de otros 80 templos Budistas menores desperdigados por Seúl. Situado en una colina entre los rascacielos, ofrece un contraste muy interesante y una historia muy antigua. 

La visita es gratis. Si os apetece un día de contrastes, podéis combinar el "temple stay" en el que vives unas horas como un monje con las compras en COEX que está al otro lado de la calle.
View Post


Seoul - Lotte World Tower

Lotte World Tower, tallest building in Korea
Hoy visitamos Lotte World Tower: 555m de altura, es el edificio más alto de Korea y el quinto más alto del mundo. Pese a la humedad del verano, ofrece unas vistas espectaculares de Seoul previo pago de unos 20EUR por persona. Está abierto de 9:30-23:00 así que podéis visitarlo de día o de noche, según que vistas os gusten más!

Lotte es un chaebol al que le tengo un cariño especial, quizás por producir mis chicles favoritos en Japón que no se venden en Korea! Esta empresa que a día de hoy, es la quinta más potente del país con presencia en productos de alimentación, construcción, energía, hostelería y comercio, empezó en la posguerra . Fundada por Shin Kyuk-ho, un Koreano que se graduó en una universidad Japonesa allá por 1948, empezó vendiendo chicles a los niños Japoneses - ya sabía yo que tenían algo especial... - para convertirse en la multinacional que es hoy en día.

Como turista en Asia, es casi imposible no cruzarte con algo relacionado con Lotte. Sea el chocolate Ghana en el conbini, los Peperos, las hamburgueserías Lotteria o el duty free. Aunque en Korea y Japón estén mucho más presentes, estas cosas me las he encontrado en Bangkok - fijaos si estáis por ahí!

After 13 years of preparation Lotte gained approval to start construction of Lotte World Tower, which was finally open to the public on April 2, 2017. At 555m height, the tower is the tallest building in the peninsula and the 5th tallest building in the World. The attraction at the top is called Seoul Sky and makes it possible to visit the top floor observatory, which is 3rd highest in the World.

Lotte was founded in June 1948 in Tokyo, by Korean Businessman Shin Kyuk-ho who started by selling chewing gum - I knew this was something special - to children in post-war Japan to become a major multinational corporation. Lotte is today not only the manfuacturer of my favourite chewing gum in Japan - which is not for sale in Korea - but also the 5th largest chaebol in South Korea engaging in construction, food, energy, hospitality and shopping.

As tourist in Asia you will find plenty of confectionery (e.g. Koala's march), malls and duty free shops, burger shops - called lotteria that make the 10 patty burger that Enrique ate once in Japan. All managed by the same parent company, as introduced in this post, chaebol or business conglomerates are rather common in South Korea.

Seoul Sky [WEB]
Open: 09:30-23:00
Ticket price: Adults 27000 won / Children (3-12) 24000 won - tickets can be purchased online too, but we didn't and still it was OK.

View Post


Una península, dos Koreas

hopes for Korea reunification at a wall near Pamunjon
Korea del Norte es noticia de cabecera. Bombas atómicas, fuego y furia, ataques preventivos, Guam. Cómo es posible que todavía exista un país así? La respuesta está en la historia que trato de resumir en el post de hoy.

La segunda guerra mundial
Es importante entender que en la segunda guerra mundial, realmente había dos guerras más o menos independientes, de las que os hablaba al final de este post:
  1. Frente Europeo (Alemania como principal potencia del eje)
  2. Frente Pacífico (Japón como principal potencia del eje)
La historia de Korea, está relacionada con el segundo. Importante recordar que US declaró la guerra a Japón a consecuencia del ataque Japonés a Pearl Harbor el 7 de Diciembre de 1941 - en estos días que se habla mucho de who strikes first, en este caso fue Japón. Tres días después, Alemania e Italia (las otras dos potencias del eje) le declararon la guerra a US, con lo que se involucraron directamente en Europa, cambiando el curso en favor de los aliados.Es cierto que US tenía intereses militares en Europa, pero éstos estaban cubiertos con el "Lend Lease" - básicamente un programa por el cual US suministraba barcos al Reino Unido a cambio de la posibilidad de establecer bases en Europa. Os recomiendo este libro si os interesan estos temas de geopolítica.

Las potencias del eje (Japón, Alemania, Italia) tenían pactos firmados pero en realidad actuaban con bastante independencia: Los Nazis se rindieron pero los Japoneses seguían batallando por mantener su imperio en el frente Pacífico.

El origen de la Korea divida es, en gran parte, una coincidencia temporal:
  • Febrero 1945: Estados Unidos temiendo que la guerra se alargara un año más, acuerda con Rusia su entrada en la guerra del Pacífico en los tres meses después del fin de la guerra en Europa.
  • 8 de Mayo de 1945: Rendición del bando Nazi en Europa
  • 6 y 9 de Agosto de 1945: Bombardeo nuclear en Hiroshima y Nagasaki, tratando de forzar la rendición Japonesa
  • 9 de Agosto de 1945: Ataque de Rusia en Manchuria (país marioneta controlado por Japón)
  • 14 de Agosto de 1945: Rendición de Japón
Revisitando el mapa inferior y centrándonos en la zona rosa, observamos que Manchuria era mucho más grande y estaba en frontera directa con la península - da la sensación de ser el último trocito que le falta a Rusia.

Temiendo el avance de Rusia hasta ocupar la península completamente, Estados Unidos asignó a dos oficiales bastante jóvenes con la tarea de definir el límite de una zona de ocupación Americana en Korea. Basándose en una lógica simple, buscando una línea que dividiera el país más o menos por la mitad pero mantuviera la capital bajo el control Americano, sugirieron usar el paralelo 38 como línea de división. Completamente ignorantes de discusiones pasadas entre Japón y Rusia pre-revolución bolchevique en las que habían acordado algo similar; se sorprendieron de que la URSS aceptara esta división de inmediato.

En el 10 de Agosto de 1945, se llegó al acuerdo de dividir un país que llevaba unificado desde la era Goryeo (918–1392), entre las dos potencias que emergieron de la Segunda Guerra Mundial, entre Comunismo y Capitalismo, con consecuencias que llegan hasta el día de hoy.

Hay quien afirma que es una cuestión temporal, porque si la guerra hubiera durado menos (URSS no habría entrado en el frente pacífico) o más (URSS habría avanzado hasta Japón), Korea no estaría dividida.

Las dos Koreas
Al terminar la guerra, ambos lados tomaron control de sus respectivos territorios, tratando de establecer un gobierno auto-suficiente. Tres años después, Norte y Sur se alzaban con gobiernos independientes de ideologías opuestas:
  • 10 de Mayo 1948: Syngnam Rhee (anti-comunista) era democráticamente* declarado presidente de la República de Korea (ROK)
  • 9 de Septiembre 1948: Kim Il-sung (comunista) era declarado presidente de la República Popular Democrática de Corea (DPRK)
*Sólo hubo elecciones generales supervisadas por las Naciones Unidas en el lado sur (ROK)
three generations in North Korea
Como podéis ver Kim Il-sung es el abuelo del presidente actual.

La división de un país que llevaba un milenio unificado era un tema rechazado por ambos. Los conflictos que habían aparecido en el borde, escalaron hasta que en la madrugada del 25 de Junio de 1950, Korea del Norte apoyada por la URSS invadió el lado Sur, marcando el inicio de lo que conocemos como Guerra de Korea.

La guerra de Korea
Una visita al War Memorial of Korea 전쟁기념관 sirve como buen resumen de la guerra, que tuvo 4 fases claramente diferenciadas ilustradas en la imagen inferior.

  1. 25 de Junio - 14 de Septiembre 1950: Retirada hasta Busan
  2. Tras el ataque inicial, el lado norte progresó muy rápido. Tomaron Seúl tres días después. Cómo podían ser tan débiles? El lado Norte había sido entrenado para el combate durante los 3 años de post-WWII, estaba apoyado por Rusia y equipado con mucho más armamento que el Sur, que había sido preparado para una democracia y se quedó completamente indefenso con la partida del ejército Korea del Norte empezó la guerra con unos 200 tanques. Korea del Sur, con ninguno. Al llegar las Naciones Unidas al rescate, se atrincheraron en Busan (donde podían recibir alimentos y armamento por vía naval) y se centraron en afianzar fuerzas, mientras preparaban un contra-ataque.
  3. 15 de Septiembre - 25 de Noviembre 1950: Desde el Incheon Landing (UN) hasta la frontera norte
  4. La figura del General McCarthur, que había liderado las victorias del ejército norteamericano en la guerra del Pacífico, como su Comandante, es un factor clave en la guerra de Korea. Se opuso a la mayoría de líderes y demostró que tenía razón en creer que un ataque anfibio en el puerto de Incheon, donde está el aeropuerto de Seoul hoy en día, era la mejor opción para cambiar el curso de la guerra. Allí desembarcaron el 15 de Septiembre unos 300000 soldados (UN) - de los cuales 260K eran Americanos - recuperaron Seúl el 25 de Septiembre, cruzaron el paralelo 38 (invadiendo Korea del Norte) el 7 de Octubre y siguieron avanzando, con el objetivo de unificar el país. 
  5. 25 de Noviembre - Febrero de 1951: Entrada de China causando la retirada
  6. Desgraciadamente, Mao Zedong se había comprometido a "apoyar a Korea del Norte en caso de que US les invadiera" en un meeting con Kim-II-sung el 15 de Mayo de 1950. De hecho, esta posición diplomática es la misma que la actual - China sólo entrará si US ataca a Korea del Norte primero. 200000 soldados chinos entraron en Noviembre, 500000 más el 31 de Diciembre. Usando la superioridad numérica, condujeron a las fuerzas de las Naciones Unidas, lideradas por McCarthur de vuelta al Sur.
  7. Marzo de 1951 - 27 de Julio de 1953: Estabilización del conflicto, terminando en armisticio
  8. McCarthur cruzó el paralelo 38 en Marzo. En Abril de 1951, fue relevado por el Presidente Truman - por sus declaraciones públicas y su agresividad, aprobando ideas como el bombardeo nuclear de Manchuria. La guerra, se transformó en una guerra de trincheras, estabilizada en torno al paralelo 38. Pese al desgaste en ambos bandos, la negociación del armisticio llevó bastante tiempo, hasta que fue firmado por las Naciones Unidas, Korea del Norte y China. Korea del Sur se abstuvo pues sigue esperando una península unificada.
La Zona Desmilitarizada
El armisticio establece 3 puntos principales, que siguen vigentes hoy en día. Lo más importante es entender que no es un tratado de paz, ni un acuerdo entre gobiernos. Es decir, la guerra NO ha terminado oficialmente:
  • Alto al fuego 
  • Creación de una banda de 4km en torno a la frontera que visitamos en un post siguiente y se conoce como zona desmilitarizada (DMZ)
  • Repatriación de los prisioneros de guerra*, que cruzaron el Puente de No Retorno cuya mitad está justo en la frontera (MDL).
*Excepto si ellos eligen rechazar esta posibilidad (22000 soldados del Norte se quedaron en el Sur, unos 350 soldados del Sur - incluyendo 21 americanos y 1 británico, se quedaron en el Norte)

Korean demilitarized zone
Que conste que llevo zapatillas a 2000C grados a la sombra porque es condición obligatoria para la visita, no por gusto...
View Post


Seoul - Gangnam underground shopping

fashion shopping in Gangnam subway station
Siempre digo que Seoul es mi ciudad favorita, a la hora de comprar ropa, pieles y bisutería. Cada vez que me dejo caer por la ciudad, saco un hueco para visitar Doota, como si fuera mi peregrinación a la mecca de la moda en el barrio de Dongdaemun.

Sin embargo, la sopresa de este viaje es el underground mall en Gangnam station, un laberinto de pasillos subterráneos en el que las fundas de móvil se alternan con restaurantes, ropa, bisutería, calcetines, productos de belleza o ventiladores portátiles de los que os hablo en otro post - son el accesorio del verano. Con precios muy competitivos - el conjunto de camiseta y falda que veis en este post me costó unos 25€ en total - y una calidad comparable a la de las tiendas en DOOTA, se convierte en una zona muy interesante que explorar. Te va a hacer falta algo de paciencia y orientación, pero merece la pena intentarlo.

Cualquier cosa puede pasar en Gangnam Station. Un día volviendo a casa de trabajar, me paraban las dependientas que berrean en la puerta de las tiendas, para darme cajas llenas de muestras de diferentes marcas de belleza (Tony Moly, Nature House) completamente gratis, con la única condición de que entrara a mirar en la tienda. Pero estas alturas, ya he aprendido que el estándar de belleza Asiático no encaja en mis facciones - con esa cara tan blanca y esos labios tan rojos parezco un travelo en desintoxicación - así que no pico con nada!

El estándar de belleza Koreano es algo que siempre me ha parecido muy fascinante. Éste es el país del mundo con más operaciones de cirugía plástica, pero dónde empezó todo esto? La historia se remonta a los años 50, época en la que los médicos locales reparaban los daños faciales en los heridos de guerra. Poco después, las prostitutas se hicieron clientas de estos mismos médicos, buscando atraer a los soldados extranjeros comenzaron a alterar sus caras para tener facciones más occidentales, dando lugar a un crecimiento del negocio y a una transformación del estándar de belleza.

A día de hoy, la belleza en Korea es algo extremadamente específico que incluye:
- Delgadez
- Piel blanca inmaculada (body smooth no tattoos)
- Cara en forma de V
- Párpados con "double eyelid" (los asiáticos no tienen pliegue de su natural, así que se operan...)
- Ojos grandes y pestañas postizas
- Cejas rectas
- Nariz alta
- Cabeza pequeña*
View Post


Seoul - Gyeonbokgung「경복궁」

Gyeongbokgung Palace
Gyeonbokgung「경복궁」was built in 1395. As the main palace of the Kingdom of Joseon (1392-1897) , it is also the largest of the five grand palaces (Changdeokgung, Changgyeonggung, Deoksugung, Gyeongbokgung and Gyeonghuigung) that this 500 year period left behind. We are trying to cover them all, but they are huge, so it takes several weekends. Still, learning about the history between his walls actually unveils many interesting aspects of the Korean history, particularly about their relationship with Japan.

The huge site is colorful and varied. From the throne hall through the lake, the library, the living quarters or the center of the palace - where queens would give birth among "special energy", it is full of beautiful structures,  a pleasure to explore.

From the entire complex, it was Gonnyeonhap, the residence of Empress Myeongseong was the one which stroke me the most. The story between these walls made me look at Japan from a different angle. Currently open to the public, it leverages art installations and video to look back at her tragic history. It also puts in perspective the  the pain Korea was put through, over and over again in history, because of being caught between China and Japan.
View Post


Seoul - Gangnam nights

Gangnam neon lights
Do you remember the street from this post? This is it, but at night!

In big Asian cities, magic happens at night. When the concrete jungle becomes the colorful neon peacock, people leave their jobs, get drunk and have fun. Regardless of how many times I see this kind of show, my eyes continue to shine under this show, like they did the first time. These lights make me feel alive, as if I was again the girl with big dreams who moved to Tokyo 6 years ago.
View Post


iPhone screen replacement

iPhone 6 screen replacement
Después de casi 3 años sobreviviendo sin percances, mi iPhone 6Plus quedó en este estado tras sufrir una caída de lo más tonto en Seoul.

Justo en el peor momento, cuando falta tan poco para que lancen el 8 y estoy en Korea, gastando un poco más de la cuenta, todo apuntaba a que iba a tener que hacer el desembolso que requiere un cambio de pantalla en la tienda Apple. Lo irónico es que llevaba un protector de altísima calidad que compré en Tokyo a principios de este año, que no sirvió de nada para parar el golpe ya que el teléfono se estrelló de canto :(

Menos mal que me casé con un manitas que es un as para encontrar gangas electrónicas en internet, además de tener mucha experiencia con electrónica, tan pronto te suelda una placa como te cambia una pantalla - es cierto que hice mi proyecto fin de carrera soldando con estaño, pero siempre he sido bastante más torpe que Enrique con estas cosas, para que engañarnos.

Encontró un reemplazo en eBay al módico precio de 30€ y una semana después, se disponía a la ejecución. Aunque el kit traiga herramientas y el reemplazo parezca relativamente fácil en las fotos, no lo es tanto. Tienes que seguir todos los pasos cuidadosamente, portar el micrófono, el altavoz de oreja, la cámara frontal y el touchID a la nueva pantalla, con lo que hay muchas cosas primordiales que te puedes cargar si eres torpe.

View Post


Seoul - Smoking Break

salaryman during smoking break in Gangnam
Por fin consigo capturar esta escena tan usual en las calles de Gangnam y compartirla con vosotros.

Salaryman trajeados, que trabajan hasta en Domingo, salen a su descanso de fumar con sus fieles slides - serán ellos el origen de la moda que ha inundado las calles este verano? Quién fue primero, Rihanna o esta gente?

Me sorprende muchísimo lo poco que les importa el entorno a los Koreanos. Los que me seguís en IG podéis ver muchos ejemplos en mis stories - al menos los que consigo capturar. Adolescentes que van en metro, bus o caminando por la calle con un rulo en el flequillo, el que se pasa una afeitadora a pilas mientras va sentadico en el bus 441 con el que voy a trabajar, las que se ponen las pestañas postizas y se retocan el maquillaje, compañeros que se empiezan a cepillar los dientes en su mesa (siendo que trabajamos en un área abierta) y la clásica siesta, en esa media hora en la que la oficina apaga la luz completamente, de 12:15 - 12:45.

Creía que lo había visto todo... Pero Seoul demuestra que Asia no defrauda.
View Post


Seoul - Gangnam Supermarket「럭키할인마트」

supermarket in gangnam
Maybe I should go for some Gochuang, the spicy chilli paste used in almost all Korean dish... 

As already mentioned in my Japanese supermarket post, I am truly fascinated by supermarkets away from my home country, as I feel they capture daily life in a very accurate manner. Typically, you won't see many tourists in them, specially when away from the sightseeing hotspots. The only people at the cashier are those who live or work nearby. When you move to a country where you can't read, the supermarket experience becomes increasingly interesting. Half of the time you can't figure the actual price, the other half you are wondering what exactly certain things are. Hope you find this post as cool as I do!!

Overall, supermarkets in Seoul are cheaper than in Tokyo. The neighborhood shop lacks variety, but if you go to Lotte Mart, the selection of Western products is huge, along with higher pricetags. Still sometimes it's worth the investment (e.g. we got some white truffle oil, 30% more than what we pay in Spain) as it is more expensive but not so crazy anyway.

Los supermercados me causan una tremenda fascinación, porque tienen la capacidad de capturar "la vida real" en un país o ciudad como pocas cosas. El súper es un sitio que visita la gente que vive o trabaja en las inmediaciones, donde la oferta y los precios apuntan a las opciones más normales en la dieta local. En su día os dejé una visita a nuestro tienda de confianza en Tokyo, hoy damos una vuelta por el de Seoul 「럭키할인마트」, que no es tan grande ni lujoso, pero al menos cae cerca de casa.
View Post


Seoul - Samsung and Park

All that shines... Is not always full of light

DISCLAIMER: I don't consider myself an expert on local politics, just writing this post based on what I see on the streets and what I can read on international press.

Spending a slightly longer period in a new country gives you a chance to learn about their history, their culture and some of the current issues in the society. Before coming to Seoul, I had mistakenly assumed that Koreans were almost same as Japanese in many ways. Not only is that wrong, but given the history of occupation and war crimes during WWII (such as comfort women), this kind of prejudice is insulting here. I am quite thankful to having gotten this chance to learn more about Korea, including many outstanding issues behind the glitz of Seoul streets.

What remains true is the relevance of chaebol「재벌」in the society.Chaebol, that literally stands for chae (wealth, property) and bol (clan) is the Korean word used to name the business conglomerates that were borned in the post Korean war period, as outcome of Korean's major industrial programs. With the country in ruins, the Government identified an urgent need to move away from consumer goods and light industries, towards heavy, chemical, and import-substitution industries. These industrial programs funded by the Government brought incredibly fast growth, it also accelerated the monopolistic and oligopolistic concentration of capital and economically profitable activities in the hands of a limited number of conglomerates.

The tremendous growth experienced by the chaebol, was closely tied to the expansion of South Korean exports. The strategy was to produce and export diversity, rather than just one or two products. Innovation was critical, switching from one to the next success:
  • 50s-60s: Wigs and textiles
  • 70s-80s: Heavy, defense and chemical.
  • 90s-...: Electronics and hi-tech
In 2014, Samsung aka the largest chaebol, accounted for 17% of the total economy in South Korea. Samsung is the world largest television, mobile phone, memory chip and semiconductor chip (for PC) in the world - larger than Intel since July 2017. The semiconductor industry is therefore the heartbeat of Korean economy. Interestingly enough, walking around on Sunday we bumped on the following installation.

Can you guess what is it? A white ninja and some weird lady?
View Post


Seoul - Konbini snacks

spam egg cheese rice burger as seen in seoul convenience store
Spam egg cheese rice burger

Somos más de desayunar que de comer, algo que se hace evidente los findes en los que no madrugamos. A menudo, la comida se convierte en algo semi-prescindible que termina menguado en un snack mientras caminamos. Hoy, os traemos las maravillas del konbini「コンビニ」Koreano donde encontramos cosas como una hamburguesa de arroz con tortilla y spam. Esto de usar el arroz como pan es algo bastante común en este lado del mundo, que también dio origen al perrito caliente de arroz 「大腸包小腸」, típico en Taiwan.
View Post


Seoul - Gangnam by day

Gangnam square

Gangnam es un distrito en Seoul compuesto de 26 (dong) barrios, que se hizo famoso mundialmente con la canción de Psy en 2012 - cuyo videoclip fue el más visto en Youtube durante 5 años. Gangnam, que literalmente significa "al sur del río" había permanecido irrelevante hasta los años 80, cuando experimentó un crecimiento económico notable.

El área de Gangnam es famosa por la concentración de riqueza y alto estándar de vida, comparable con el de Beverly Hills, especialmente considerando el precio de las propiedades donde el m2 se cotiza a 10000€. Aunque adquirir una vivienda sea caro, el precio de los hoteles, la comida en el supermercado o el transporte, no lo es. Por ejemplo, la habitación donde nos alojamos en Urban Place Gangnam sale por unos 70€ al día, incluyendo cocina, lavadora y servicio diario. Del supermercado más cercano os hablaremos en otro post, pero esperamos que esta serie sobre Seoul os anime a visitar la ciudad!

Hoy nos vamos de paseo por Gangnam. Nosotros caminamos desde Gangnam station hasta Apgujeong Rodeo, porque nos gusta andar. Si os da pereza, podéis explorar las calles en torno a la estación de Gangnam y el Gangnam Square - cruce de calles entre Teheran-ro & Gangnam-daero - para después coger el metro hasta Sinsa y caminar desde allí.

Los highlights de la zona son los siguientes - Google maps en Korea no te deja buscar rutas andando así en el mapa sólo puedo marcar los pines. Aquí un mapa resumen - que me ha costado la vida, pues la mitad de los sitios no aparecen (e.g. Starbucks Reserve) y la otra mitad están mal posicionados (e.g. Jaju, cuya localización he corregido basándome en páginas locales :S)

View Post


Seoul - Blooming lotus at Jogyesa

Lotus flower festival in Jogyesa buddhist temple in Seoul

La mayoría de la población en Korea del sur (56.9%) carece de afiliación a una religión mayoritaria. El resto, se distribuye entre Protestantes (19.7%), Católicos (7.9%) y Budistas (15.5%) - de ahí la cantidad de iglesias que me cruzo de camino al trabajo, si 1/4 de la gente son Cristianos! 

Pero a qué se debe esto? El Budismo fue suprimido durante el período Joseon (1395 - 1910) que apoyaba el Confucianismo Koreano. La fé Cristiana era la predilecta de las clases sociales elevadas, durante las últimas décadas antes de la ocupación Japonesa, que veían cómo la sociedad Confucianista se derrumbaba ante sus ojos. Lo interesante es que su propia tradición, el chamanismo coreano (mugyo, 무교) tenga una penetración anecdótica, como resultado de las múltiples campañas en su contra conducidas desde el 1500, culminaron en el movimiento para destruir la superstición "misin tapa undong" 미신 타파 운동 entre 1890-1980 que terminó por destruir completamente el patrimonio cultural.

El templo que visitamos en este post se llama Jogyesa, representa a la orden budista Jogye desde 1395, cuando se fundó bajo el nombre de Gakhwangsa. Pese a la ocupación Japonesa, este templo resistió cual fortaleza estandarte del Budismo koreano, con lo que en 1938 terminaron por invertir en el hall con los 3 buddhas y designarlo templo principal de los Jogye.

Jogyesa ofrece el temple life program en el que, por unos 30€ puedes pasar una tarde (1-4PM) meditando, haciendo linternas, pintando con bloques de madera y tomando el té cual monje cualquiera. Los motivados pueden optar por el temple stay que consiste en quedarse una temporada, para interiorizar más las enseñanzas y prácticas, así como familiarizarte con el budismo koreano.

De mis 4 visitas anteriores a Seoul - parece mentira, pero voy por la quinta, sólo había tenido tiempo de visitar Jogyesa en invierno. De ahí mi sorpresa al encontrarme con este maravilloso festival de la flor de Loto. Si viajáis a Tailandia o visitáis un templo budista en cualquier otro sitio, acordaos de este post y mirad con atención. Seguro que hay mil flores de loto, en las pinturas, en las manos o en la base de los Buddhas. Las flores de loto son un símbolo Budista muy importante, que representa la naturaleza real de las cosas, imperturbable por el barro del mundo y se realiza a través de la iluminación.
View Post


Seoul - Dancheong colors

korean temple paintings and patterns are called Dancheong
Drumbeat over this gorgeous byeoljihwa dancheong

One of the things that always stroke me about Korean temples and palaces is the beauty of their colors and intricate patterns. It's the aqua contrasting with shades of red, yellow, white and black, sometimes finished with a blue touch. So pretty, it often leaves me with a neck pain from staring at the roof over long periods of time.

Turns out this art is very very old, full of symbolism and called Dancheong 단청 which literally means cinnabar and blue-greenDancheong 단청 is based on 5 basic colors, each representing one element: blue (east), white (west), red (south), black (north) and yellow (center). The patterns can also be used to reflect social status and rank, which is of uttermost importance in Korean society today, but even more so already in the Goryeo period (918-1392) when the first writings about Dancheong appear.

Dancheong can be further classified in four main types... Which one is your favourite?:
  • Morucho: Pattern used to paint the ends of supporting beams with simple figures like water lily, pomegranate, bubble, feather...
  • Byeoljihwa: Traditional storytelling , placed between two morucho. The patterns consist of holy animals (dragons, horses, lions, cranes), specual plants called sagunja (plum, orchid, chrysanthemum and bamboo) and scenes of Buddha sutras.
  • Bidanmunui: Diverse coloring with geometric patterns, typically applied in temples.
  • Dangdongmunui: Single flower, animal, geometric or pattern in one section.
View Post


Seoul - Fast, cheap and healthy at Gimgane

korean fast food
Gimgane es una de las muchas cadenas coreanas, que junto a otros tantos restaurantes tradicionales, ofrecen los staples típicos a un precio muy razonable. Hoy os presentamos nuestros 3 favoritos, en esta cena que nos salió por 15000 won, que vienen a ser unos 13€ - incluyendo side dishes, sopa y agua en vasos de metal que recuerdan a los de la oficina.
View Post


Seoul - Sik Mool

Sik Mool, cool bar in Ikseong-dong district in Seoul
Sentados en  la mesa compartida, con buenas vistas del manga alternativo que proyectan constantemente... Atentos a los 4 que comparten sofá, eso sí que es amistad.

Nos costó encontrar Sik Mool, pero el esfuerzo mereció la pena. A los dos nos encantó este sitio que combina tradición y vanguardia, con un toque artsy. Aunque sea una gota en el mar de garitos en Ikseong-dong, sus paredes capturan la esencia que se respira en este barrio donde todo y todos son tan effortlessly cool.

Sik Mool realmente son cuatro hanok fusionados dando lugar a (mi arquitectura favorita) un área abierta, con muros y suelos recubiertos de hormigón, propaganda soviética, cactus, jabón artesano, IPA y vino a precio de saldo - por 20€ en Asia no compra una botella todos los días. Si vas solo, no pasa nada, pues las copas son más que generosas.

El menú es bastante simple, con picoteo español - jamón, queso, algunas olivas - para entretener la gana y poco más. Mini-punto negativo por tener el valor de sacar las raciones sin pan de acompañamiento. Esto del pan es algo que me da mucho coraje. Aunque pensándolo bien, he visto cosas peores, como Boqueria en Estocolmo, donde te cobran a 3€ la ración de pan y son capaces de sacar 3 lonchas en el cestillo para una mesa de 4... VALOR!

Altamente recomendado si visitáis la ciudad, especialmente para los que pasan un período más largo. Porque cuando ése "pero quién me mandaría venir aquí..." un vinito o una caña en un sitio guay, ayuda mucho a pasar el trago! Os dejo un mapa y una foto de la entrada, espero que junto al mapa en nuestro post de Ikseong-dong os sea fácil encontrarlo!!

Sik Mool is a highly advisable spot in Seoul provided you like concrete, hanok, drinks and all things cool. Located in the heart of the often forgotten area of Ikseong-dong, the place offers cocktails, coffee, wine (at very reasonable prices), IPA beer and house-made pizza. This is a place to find a young artsy crowd in an effortlessly cool environment, pretty much like the rest of the cool businesses around Ikseong-dong hanok district. Don't miss it!! It won't disappoint.

46-1 Donhwamun-ro 11da-gil, Ikseon-dong, Jongno-gu, Seoul, South Korea
11AM - Midnight

View Post


Seoul - Hipster alleys of Ikseong-dong

ikseon-dong neon lights
Tras pasar el día explorando los palacios de Gwanghwamun, centro neurálgico del país durante los 600 años que duró el período Joseon (desde 1395 hasta la ocupación japonesa en 1910); caminando entre las viviendas tradicionales hanok de Bukchon; presenciando una manifestación pro-USA / pro-Park; volviendo a visitar a los impresionantes buddhas de Jogyesa y explorando las tiendecitas de Insadong... Decidimos que sería una buena idea ir a tomar algo, algo hay que hacer en Sábado. Habíamos merendado-comido un kakigori koreano llamado patbingsu a las 6, después de todo el día caminando estábamos bastante cansados y teníamos poca hambre. Así que seguimos el camino hacia el prometedor bar descrito por Lonely Planet, hipster, cubierto de arte moderno y decorado al estilo industrial, en el interior de 4 hanok remodelados.
View Post
© dontplayahate. All rights reserved.